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Sphenisciformes comprende una familia (Spheniscidae), seis géneros y 17 especies.

Los pingüinos están restringidos al hemisferio sur, donde son habitantes oceánicos o costeros.

Los pingüinos de la Antártida y subantártica son oceánicos y se reproducen en las costas y el hielo. Las especies más cercanas al ecuador pueden ser oceánicas o habitar aguas costeras y reproducirse en hábitats costeros o forestales.

Los pingüinos se caracterizan por su postura erguida y sus alas rígidas que no se pueden plegar contra el cuerpo. Los pingüinos son aves de tamaño mediano a grande (1-40 kg; 40-115 cm) con una capa gruesa de grasa debajo de la piel. El plumaje del adulto es azul-negro o gris dorsal y blanco ventralmente, a veces con colores distintivos o plumas en la cabeza. Los polluelos son completamente de color marrón grisáceo o blancos ventralmente. Los juveniles tienen un plumaje parecido al de un adulto. Los sexos son similares. Las plumas son pequeñas y continuas (sin extensiones de plumas). Los picos son largos y a menudo comprimidos lateralmente, holorinales (fosa nasal entera), narinas impermeables y paladar esquizognata. Los pingüinos son buzos no voladores con esqueleto pobremente neumatizado, esternón carinado con dos muescas laterales, 15 vértebras cervicales y procesos basipterigoideos ausentes. Las alas se modifican como aletas (esqueleto del ala aplanado y parcialmente fusionado), la base del ala tiene rete vascular (configuración de vasos sanguíneos en la que la sangre más fría que regresa al cuerpo absorbe el calor de la sangre que fluye hacia el ala), los músculos pectorales son grandes, pero los bíceps bracii ausente (exclusivo de los pingüinos). Las piernas son cortas; colocado muy por detrás del cuerpo; el tarsometatarso plano no está completamente fusionado; pies palmeados con cuatro dedos apuntando hacia adelante. La glándula sebácea bilobulada tiene mechones. el tarsometatarso plano no está completamente fusionado; pies palmeados con cuatro dedos apuntando hacia adelante. La glándula sebácea bilobulada tiene mechones. el tarsometatarso plano no está completamente fusionado; pies palmeados con cuatro dedos apuntando hacia adelante. La glándula sebácea bilobulada tiene mechones.

Se ha observado que los pingüinos de Galápagos (Spheniscus mendiculus) se alimentan de piqueros, charranes y pardelas.

Los pingüinos se zambullen bien y usan sus aletas para nadar bajo el agua en busca de presas. Los artículos de presa incluyen anchoas, sardinas, sepias, calamares y krill.

Los depredadores de pingüinos incluyen: humanos, focas leopardo (Hydrurga leptonyx), orcas, tiburones, armiños, ratas (Rattus norvegicus), Weka (Gallirallus australis).

La eclosión puede ser sincrónica o asincrónica (con uno o dos días de diferencia). A menudo, el menor de dos polluelos no sobrevivirá. Los polluelos son altriciales y tardan entre 10 y 52 semanas en emplumar. En algunas especies, los polluelos permanecen con los adultos y son alimentados regularmente por ellos hasta que se hacen emplumados. En otras especies, los polluelos pueden ser alimentados hasta casi alcanzar el tamaño adulto, luego ayunar durante varios meses mientras se acurrucan con otros polluelos para calentarse en un vivero. La edad promedio de la primera reproducción difiere entre especies, oscilando entre los dos y los cinco años. La esperanza de vida por emplumar puede ser de 20 años. Los polluelos tienen dos polluelos.

Los pingüinos se consideran monógamos y los individuos a menudo anidan en el mismo sitio de anidación, con la misma pareja del año anterior. En algunas especies, se han observado emparejamientos de 13 años. Las exhibiciones de cortejo son variadas y complejas, y pueden incluir vocalizaciones estridentes, ‘exhibiciones mutuas extáticas’ (comportamientos de reconocimiento de pareja) y bofetadas en el pico (o exhibiciones de vallas).

La mayoría de los pingüinos se reproducen en grandes colonias, una de las más grandes es la colonia de pingüinos Macaroni en Georgia del Sur, que se estima en cinco millones de parejas. Los pingüinos antárticos, subárticos y de temperaturas frías se reproducen en primavera o verano, mientras que las especies de climas más cálidos tienen temporadas de reproducción más continuas. Los nidos de pingüinos van desde platos poco profundos de guijarros y vegetación, hasta agujeros excavados en suelo blando, depresiones rocosas, hasta el espacio entre la parte superior de las patas y el pliegue de la piel abdominal en forma de bolsa. Las áreas de anidación son diversas e incluyen pequeñas cuevas, madrigueras, bosques costeros y bloques de hielo. Las hembras ponen de uno a dos huevos blanquecinos por puesta, con dos a cuatro días entre la puesta de huevos.

En general, los pingüinos machos y hembras comparten las tareas de cuidado de los padres, pero los ciclos de incubación, crianza y alimentación-ayuno son diversos y complejos. Algunas especies comienzan a ayunar al inicio de la temporada de reproducción. En algunas especies, machos y hembras comparten la incubación, mientras que en otras la incubación es principalmente uniparental. La duración de la incubación varía de 30 a 64 días, mientras que los turnos de incubación de los padres pueden variar de 5 a 64 días. Por lo general, el macho realiza el primer turno de incubación después de que la hembra ha puesto el embrague. Uno de los turnos de incubación y ayuno más largos ocurre en el pingüino emperador. Durante el invierno antártico, la hembra del pingüino emperador pone un huevo y luego parte para alimentarse en el mar. El macho ayuna durante la incubación durante 60 días hasta que la hembra regresa al momento de la eclosión. En ese momento, la hembra comienza a cuidar de la cría mientras que el macho va a alimentarse al mar. Por el contrario, durante el verano antártico, la hembra del pingüino barbijo pone dos huevos. Luego, la hembra ayuna mientras incuba durante 30 días hasta que el macho regresa de alimentarse en el mar.

Algunos pingüinos deambulan por las costas y el hielo, mientras que otros saltan de roca en roca. Cuando están sobre hielo o nieve, los pingüinos pueden moverse rápidamente en trineo (deslizándose impulsados por alas y pies). Los pingüinos también usan sus alas modificadas como aletas para nadar bajo el agua. El pingüino emperador es un buceador excepcional y puede permanecer sumergido durante 18 minutos y sumergirse a una profundidad de hasta 500 metros. Las velocidades de natación promedian de dos a tres nudos, pero pueden alcanzar los 15-20 nudos para distancias cortas. Nadar a menudo incluye marsopas (romper repetidamente la superficie del agua con suficiente impulso para levantar al ave en el aire durante aproximadamente un metro).

Los pingüinos son muy sociales, a menudo se reproducen en grandes colonias. Algunas especies se alimentan de forma cooperativa y pueden bucear sincrónicamente mientras se alimentan en grupos pequeños o grandes. Las especies que se reproducen en grandes colonias suelen tener elaboradas manifestaciones visuales y vocales.

Las vocalizaciones se caracterizan por ser un rebuzno fuerte y breve. En las especies coloniales en las que los polluelos se agrupan en un vivero (o guardería), el reconocimiento de parejas y crías parece basarse en llamadas individualmente distinguibles.

Históricamente, los pingüinos fueron cazados y hervidos para extraer aceite de la pesada capa de grasa debajo de la piel. A principios de siglo, aproximadamente 150.000 pingüinos reales (Edypes schlegeli) se cosecharon cada año durante 20 años en la isla Macquarie (ubicada al sur de Nueva Zelanda). En las islas de las costas de Perú y Chile, se recolectan huevos de pingüino y guano (excrementos secos de aves) para uso local.

Doce especies de pingüinos están incluidas en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN, tres de ellas (Eudyptes sclateri, Megadytpes antipodes, Spheniscus mendiculus) están en peligro de extinción. Las principales amenazas para las poblaciones silvestres incluyen: hibridación, destrucción del hábitat de reproducción, perturbación humana, recolección de huevos y guano, depredación por mamíferos introducidos, pesca comercial y derrames de petróleo.

A pesar de la evidencia derivada de la osteología, la anatomía, el comportamiento, la histología y las comparaciones de proteínas, las relaciones evolutivas de los pingüinos siguen siendo esquivas. Los pingüinos se han considerado emparentados con colimbos (gaviids), somormujos (podicepidos), pelícanos (pelicanids) y / o narices tubulares (procellariids). La hibridación del ADN coloca a los pingüinos dentro de los Cinconiformes y estima una estrecha relación entre esfenícidos, gavíidos, frigátidos y tubenosis (proceláridos).

Al menos dieciocho especies de pingüinos están representadas en el registro fósil del hemisferio sur y se remontan al Eoceno medio o tardío. Un ancestro común para pingüinos y procellariids se sugiere por la presencia de fosas nasales tubulares en pingüinos fósiles y en el pingüino pequeño existente (Eudyptula minor).

Referencias

Cracraft, J. 1982. Relaciones filogenéticas y monofilia de somormujos, somormujos y aves hesperornitiformes, con comentarios sobre la historia temprana de las aves. Syst. Zool. 31: 35-56.

Davis, LS y J. T. Darby (eds.) 1990. Penguin Biology. Prensa académica, San Diego.

Feduccia, A. 1999. El origen y evolución de las aves, 2ª edición. Prensa de la Universidad de Yale, New Haven.

Gill, FB 1995. Ornitología, 2ª edición. WH Freeman and Company, Nueva York.

Proctor, N. y P, Lynch. 1993. Manual de Ornitología. Prensa de la Universidad de Yale, New, Haven.

Sibley, CG y JE Ahlquist. 1990. Filogenia y clasificación de aves, un estudio de evolución molecular. Universidad de Yale Prensa.