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Aunque su taxonomía interna se debate actualmente, dos familias búho se reconocen comúnmente, las lechuzas comunes ( Tytonidae ) y los típicos-búhos ( Strigidae ). Más de 200 especies se distribuyen en aproximadamente 27 géneros. Los búhos se encuentran en todo el mundo y cubren casi todos los tipos de hábitats terrestres.

Un orden diverso, los búhos varían en tamaño desde el tamaño de un gorrión hasta el de un águila. Son conocidos por muchas características, incluidas sus garras bien desarrolladas, plumaje suave y vuelo notoriamente silencioso. Sus patas son fuertes y emplumadas en muchas especies; tienen patas rapaces zygodactyl. Todas las especies tienen un disco facial característico, que es circular en los búhos estrígidos y en forma de corazón en los búhos ttónidos. Sus fosas nasales coloristas se encuentran en la base de sus picos cortos que apuntan hacia abajo, y sus paladares son desmognatosos o esquizognatos. Tienen lenguas inusualmente carnosas y carecen de cultivos, pero tienen ciegos grandes con extremos en forma de maza. Sus grandes alas les permiten volar lentamente y su plumaje suele ser críptico, y muchas especies tienen diferentes fases de color. Sus plumas tienen postizos ausentes o rudimentarios. La mayoría de las especies son cazadoras activas durante la noche y, como tales, tienen varias adaptaciones importantes para este estilo de vida. Sus ojos que miran hacia adelante son grandes, alargados y tienen córneas ligeramente engrosadas. La cantidad de elementos sensibles a la luz (bastones) en sus retinas es alta, especialmente en comparación con otras aves. Esto les permite un mayor sentido de la visión con poca luz, pero contrariamente a la creencia popular, no pueden ver en la oscuridad total. Se ha demostrado que al menos algunas especies tienen visión de los colores, no se sabe si las especies más nocturnas pueden ver los colores. Sus ojos están más o menos fijos en sus órbitas, sostenidos por un anillo esclerótico óseo. Por lo tanto, tienen una visión binocular bien desarrollada, pero necesitan girar la cabeza para ver a cada lado de ellos. Su capacidad de caza también aumenta en gran medida por su excelente sentido del oído, y algunas especies usan sus capacidades auditivas para cazar presas que no pueden ver (como los roedores que corren bajo la nieve en invierno). El disco facial y la gorguera facial son importantes en su sentido del oído. La gorguera facial se compone de capas pareadas de plumas densamente empaquetadas que tienen raquis grandes y álabes reducidos; estos se insertan detrás de las aberturas de las orejas en un colgajo especial de piel. El disco facial, que se encuentra sobre la gorguera, está compuesto por plumas con álabes abiertos. Juntos, estos forman canales parabólicos que conducen a los oídos que pueden aumentar diez veces la presión del sonido. La gorguera facial y el disco son más grandes en especies muy nocturnas, así como los que cazan presas que viajan bajo la nieve. Su audición es más sensible a los sonidos de baja frecuencia que la mayoría de las aves y es sensible en una amplia gama de frecuencias. Tienen un tubo auditivo externo ancho y un oído interno grande, y la región auditiva del cerebro tiene más células nerviosas que la de otras especies de tamaño comparable, lo que les permite detectar sonidos con mayor eficacia.

Los búhos cazan una amplia variedad de presas, desde pequeños mamíferos hasta aves, lagartijas e insectos; incluso hay búhos que se alimentan de pescado en África y Asia. Las presas a menudo se tragan enteras y el pelo, las plumas y los huesos se regurgitan más tarde en gránulos. Muchas especies de búhos, especialmente las que cazan durante las horas de la noche, pueden volar casi en silencio. Varias adaptaciones especiales de plumas lo hacen posible. Los bordes de ataque de sus primarias exteriores tienen flecos rígidos en forma de peine que reducen el ruido, el borde posterior de sus primarios y secundarios tienen flecos suaves que reducen la turbulencia detrás de las alas, y sus primarios, secundarios y coberteras alares están cubiertos de plumas suaves. que también reducen el ruido. El vuelo silencioso puede ser menos importante en aquellas especies que cazan sobre el agua o durante el día,

Los búhos no construyen nidos, sino que usan nidos de otras especies o utilizan cavidades de árboles. Algunos anidan en el suelo y una especie anida en madrigueras subterráneas excavadas por mamíferos. En todas las especies, la hembra realiza la mayor parte, si no toda, de la incubación; el macho caza presas y alimenta tanto a la hembra como a las crías. En algunas especies, el macho presentará comida a la hembra en una exhibición de cortejo. Las hembras son generalmente más grandes que los machos. El tamaño de la nidada puede variar con la abundancia de presas; Es posible que algunas especies no se reproduzcan en absoluto en tiempos de escasez de alimentos. La mayoría de los búhos son sedentarios, algunos pueden ocupar territorios durante todo el año y las parejas pueden permanecer juntas fuera de la temporada de reproducción. Muy pocas especies son verdaderamente migratorias, aunque algunas especies pueden tener poblaciones migratorias; otras especies pueden cambiar de hábitat estacionalmente,

La taxonomía del búho ha sido particularmente confusa. Debido a la convergencia con muchas de las características encontradas en especies del orden Falconiformes, los búhos y halcones en un momento se consideraron superfamilias dentro del mismo orden. Linneo los colocó dentro del mismo grupo, y esta clasificación se mantuvo durante 130 años. Alternativamente, se han agrupado junto con los chotacabras. La clasificación que usamos reconoce tres órdenes distintos para búhos, halcones y chotacabras. Después de mucho debate, los búhos se consideran más estrechamente relacionados con los Caprimulgiformes, los chotacabras, aunque la evidencia aún no está clara.

Los búhos están bien representados en el registro fósil, con varias familias que datan de la era del Paleoceno, aproximadamente 58 millones de años. Hubo una gran radiación de búhos en el Eoceno, produciendo cuatro o más familias, incluida Tytonidae. Parece que hubo una gran diversidad de búhos títónicos en Europa durante el Paleógeno. La aparición de la familia Strigidae es incierta, aunque actualmente se puede rastrear hasta el Mioceno inferior (22-24 MYA) en depósitos franceses y norteamericanos. Por lo tanto, las lechuzas titoides parecen haber evolucionado primero, en el Paleógeno, con las lechuzas estrígidas originarias del Neógeno. Hemos aprendido del registro fósil que en algunos casos diferentes linajes de búhos desarrollaron el «gigantismo»; por ejemplo, había tres especies de lechuzas gigantes. El búho más grande que se sabe que ha existido proviene del Pleistoceno en Cuba; Ornimegalonyx oteroi medía más de un metro de altura y tenía las garras más poderosas de todos los búhos. Además, durante el Holoceno, 4 especies de búhos del género Gallistrix evolucionaron en las islas hawaianas; todos tenían patas largas y alas cortas y se cree que cazaban pájaros, convergentes con los halcones accipter; todos están extintos ahora.

Los búhos han sido parte del folclore humano durante miles de años en muchas culturas. Las primeras pinturas rupestres de búhos conocidas se produjeron hace 15.000-20.000 años en Francia. Se han descubierto pinturas murales y restos de búhos momificados en tumbas del antiguo Egipto, y el motivo del búho se usó en jeroglíficos egipcios y mayas. En algunas culturas, los búhos están asociados con la sabiduría y el coraje, mientras que en otras representan el engaño y el mal. Los aborígenes australianos creían en un búho que era el hijo de un espíritu mitad humano. En algunas partes de Asia se pensaba que el búho alejaba a los espíritus malignos. Las asociaciones negativas con los búhos se deben probablemente en parte a sus hábitos nocturnos; una variedad de mitos se basan en la idea de que los búhos traen mala suerte, muerte o quitan el alma. La tradición africana considera que los búhos están poseídos por demonios. Muchas de estas supersticiones persisten hasta el día de hoy.

Muchas poblaciones de búhos tropicales están en riesgo de destrucción de hábitat, como la tala y la fragmentación del bosque. Los pesticidas también han tenido efectos nocivos sobre las poblaciones de búhos, particularmente a escala local cuando se utilizan productos químicos peligrosos para controlar a los roedores. En muchos casos, simplemente no sabemos lo suficiente sobre la especie para saber qué impacto estamos teniendo en sus poblaciones. Sin embargo, la conservación de los búhos se está volviendo más popular y varios grupos conservacionistas han comenzado a instalar cajas nido para facilitar la reproducción. Para aquellas especies que utilizarán estructuras hechas por el hombre, los programas para instalar cajas nido o plataformas pueden tener efectos positivos en el tamaño de la población. Para las muchas especies que dependen de las cavidades de los árboles u otros nidos naturales

Referencias

Campbell, B. y E. Lack, eds. 1985. Diccionario de pájaros. Buteo Books, Vermillion, Dakota del Sur.

del Hoyo, J., Elliott, A. y J. Sargatal. 1992. Manual de las aves del mundo, tomo 5. Lynx Edicions, Barcelona.

Feduccia, A. 1999. El origen y evolución de las aves. Prensa de la Universidad de Yale, New Haven.

Johnsgard, PA 1998. Búhos norteamericanos: biología e historia natural. Smithsonian Inst. Prensa, Washington.

Sibley y Ahlquist. 1990. Filogenia y clasificación de aves: un estudio en evolución molecular. Universidad de Yale Prensa, New Haven.

Thomson, A. 1964. Un nuevo diccionario de pájaros. Unión Británica de Ornitólogos. McGraw-Hill Book Co., Nueva York.