Reptilia, presentada como una clase en nuestra clasificación, incluye a las tortugas ( Testudines ), serpientes y lagartos ( Lepidosauria ), cocodrilos y sus parientes ( Crocodilia ) y aves ( Aves ), así como una serie de grupos extintos. Los reptiles (¡incluidos los pájaros!) Son amniotas; es decir, sus huevos están protegidos de la desecación y otros problemas ambientales por una membrana extra, el amnios, que no se encuentra en los primeros vertebrados terrestres (anfibios). Mamíferos ( Mammalia) también son amniotas, pero se diferencian de los reptiles en la estructura de sus cráneos (especialmente en las regiones asociadas con la masticación y la audición). Los mamíferos también tienen pelo y alimentan a sus crías con leche producida por glándulas cutáneas modificadas (glándulas mamarias).

Además de ser amniotas, todos los reptiles tienen (o tuvieron, en su historia evolutiva) escamas epidérmicas córneas hechas de un tipo particular de proteína, miembros emparejados con 5 dedos, cráneos con un solo cóndilo occipital, pulmones en lugar de branquias para la respiración, y un corazón de 3 o 4 cámaras. Sus huevos están cubiertos con una cáscara coriácea o a base de calcio (que se pierde parcial o completamente en algunas especies que dan a luz a crías vivas), y la fertilización ocurre dentro de la hembra, en lugar de afuera, como ocurre en la mayoría de los anfibios. Los miembros de Reptilia generalmente comparten muchos rasgos adicionales, por ejemplo, en sus sistemas nervioso y excretor, locomoción y reproducción.

¿Por qué se incluyen las aves en Reptilia y cómo se relacionan entre ellas y otros miembros de este grupo? Tanto el registro fósil como los análisis comparativos de especies vivas (especialmente aquellas basadas en evidencia molecular) establecen de manera convincente que, entre los reptiles vivos, las aves y los cocodrilos están más estrechamente relacionados entre sí que con los lepidosaurios (serpientes y lagartos). La posición de las tortugas es más controvertida; en el pasado se pensaba que representaban una rama temprana de Reptilia. La evidencia reciente sugiere que pueden tener una relación especial con los cocodrilos y las aves. Debido a que las aves surgen claramente dentro de los grupos que tradicionalmente consideramos reptiles, y no por separado de ellos, la mayoría de los sistematistas ahora consideran formalmente a las aves (Aves) como un subgrupo dentro de Reptilia.

Referencias: