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Los primates son un grupo euterio antiguo y diverso, con alrededor de 233 especies vivas distribuidas en 13 familias. La mayoría habita en bosques tropicales. El primate vivo más pequeño es el lémur ratón pigmeo, que pesa alrededor de 30 g. El más grande es el gorila, que pesa alrededor de 175 kg.

Primates radiada en hábitats arbóreos, y muchas de las características por las que reconocemos ellos hoy ( rostrum acortado y órbitas dirigida hacia delante , asociados a la visión estereoscópica; relativamente grande braincase; oponible hallux y Pollex; no fusionado y altamente móvil radio y cúbito en la extremidad anterior y tibia y peroné en el trasero) probablemente surgieron como adaptaciones para la vida en los árboles o son rasgos primitivos que se conservaron por la misma razón. Varias especies, incluida la nuestra, han dejado los árboles de por vida en el suelo; sin embargo, conservamos muchas de estas características.

Los primates generalmente se reconocen en función de un conjunto de características primitivas del cráneo, los dientes y las extremidades. Algunos de estos se enumeran anteriormente, incluido el radio y el cúbito separados y bien desarrollados en el antebrazo y la tibia y el peroné en la pata trasera. Otros incluyen pies pentadáctilos y presencia de una clavícula. Las características adicionales (no necesariamente exclusivas de los primates) incluyen el primer dedo del pie con una uña, mientras que otros dedos tienen uñas o garras, y el estómago es simple en la mayoría de las formas (saculado en algunos cercopitecidos que comen hojas). Dentro de los primates, existe una tendencia hacia la reducción de la región olfativa del cerebro y la expansión del cerebro (especialmente la corteza cerebral), correlacionada con una creciente dependencia de la vista y un comportamiento social cada vez más complejo.

Los dientes de los primates varían considerablemente. La fórmula dental para la orden es 0-2 / 1-2, 0-1 / 0-1, 2-4 / 2-4, 2-3 / 2-3 = 18-36. Los incisivos son especialmente variable. En algunas formas, la mayoría de los incisivos se han perdido, aunque todos conservan al menos un incisivo inferior. En otros, los incisivos son de tamaño intermedio y parecen funcionar como pinzas o pinzas, como lo hacen comúnmente en otros grupos de mamíferos. En algunos, incluida la mayoría de los estrepsirrinos (véase el párrafo siguiente), los incisivos inferiores forman un peine de dientes que se utiliza para acicalarse y tal vez para alimentarse. En el aye-aye ( Daubentoniidae ), los incisivos se reducen a 1 en cada mandíbula y son roedor-como en forma y función. Caninos suelen estar presentes (pero no siempre); varían en tamaño, incluso dentro de las especies entre machos y hembras. Los premolares son generalmente bicúspide (bilophodont), pero a veces canino-como o molar-similares. Los molares tienen 3-5 cúspides, comúnmente 4. Un hypocone se añadió temprano en la historia de los primates, y el paracónido se perdió, dejando a ambos dientes superiores e inferiores con un básicamente cuadrado patrón. Primitivamente, molares de primates eran brachydont y tuberculosectorial , pero se han vuelto bunodont y cuadrado en un número de formas modernas.

Los primates vivos se dividen en dos grandes grupos, los Strepsirrhini y los Haplorrhini. Los estrepsirrinos tienen narices desnudas, incisivos inferiores que forman un peine de dientes y ninguna placa que separa la órbita de la fosa temporal. El segundo dedo de la pata trasera de muchos estrepsirrinos se modifica para formar una » garra de inodoroy se encuentran solo en el Nuevo Mundo. Las catarrinas tienen orificios nasales emparejados dirigidos hacia abajo, que están muy juntos; generalmente 2 premolares en cada mandíbula, molares superiores anteriores con 4 cúspides, y se encuentran solo en el Viejo Mundo (Cercopithecoidea , Hominoidea ).

La mayoría de las especies de primates viven en los trópicos o subtrópicos, aunque unas pocas, sobre todo los humanos, también habitan en regiones templadas. A excepción de unas pocas especies terrestres, los primates son arborícolas. Algunas especies comen hojas o frutos; otros son insectívoros o carnívoros.

Aquí, seguimos a Anderson y Jones (1984) al dividir formalmente a los primates vivos en dos subórdenes, el Strepsirrhini y el Haplorrhini. Sin embargo, diferimos en que ubicamos a los humanos y sus parientes cercanos, el chimpancé, el gorila y el orangután en la familia Hominidae.

Literatura y referencias citadas

Feldhamer, GA, LC Drickamer, SH Vessey y JF Merritt. 1999. Mammalogy. Adaptación, diversidad y ecología. WCB McGraw-Hill, Boston. xii + 563pp.

Thorington, RW, Jr. y S. Anderson. 1984. Primates. Páginas. 187-217 en Anderson, S. y JK Jones, Jr. (eds). Órdenes y familias de mamíferos recientes del mundo. John Wiley and Sons, Nueva York xii + 686 págs.

Savage, RJG y MR Long. 1986. Mammal Evolution, una guía ilustrada. Hechos de las publicaciones de archivos, Nueva York. 259 págs.

Vaughan, TA 1986. Mammalogy. Tercera edicion. Saunders College Publishing, Fort Worth. vii + 576 págs.

Vaughan, TA, JM Ryan, Nueva Jersey Czaplewski. 2000. Mammalogy. Cuarta edición. Saunders College Publishing, Filadelfia. vii + 565pp.

Wilson, DE y DM Reeder. 1993. Mammal Species of the World, A Taxonomic and Geographic Reference. 2ª edición. Prensa de la Institución Smithsonian, Washington. xviii + 1206 págs.