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Los elefantes son los sobrevivientes de una radiación de herbívoros gigantes que alguna vez fueron diversos y ampliamente distribuidos, que incluyen hasta siete familias y, a lo largo del Terciario, muchas docenas de especies. Se clasifican como «subungulados» y cree que están relacionados con Hyraxes y sirenios. A lo largo de su historia, los proboscidios han mostrado una tendencia a aumentar de tamaño. Los primeros miembros conocidos de la orden eran moderadamente grandes, probablemente pesaban alrededor de 120 kg; las especies modernas son muy grandes (un elefante africano macho adulto puede pesar más de 6000 kg); y el elefante más grande, una especie extinta llamada Mammuthus trogontherii, era enorme, pesaba alrededor de 9000 kg, 1/3 de nuevo tanto como los elefantes africanos. Los primeros proboscidios carecían de tronco o colmillos. Estas estructuras aparecieron en varias formas diferentes, con troncos de diferente longitud y masividad (inferidos de la morfología del cráneo; los troncos son tejidos blandos que no están fosilizados) y colmillos en una variedad de formas, a veces incluyendo tanto los dientes inferiores como los superiores.

Elefantes modernos tienen un tronco largo y musculoso que funciona casi como una quinta extremidad, y los machos tienen un par de enormes colmillos superiores derivados de los incisivos. Sus dientes en las mejillas están adaptados de forma única a su dieta altamente abrasiva. Como fue el caso de sus antepasados, los elefantes modernos tienen 6 muelas. Sin embargo, el patrón de erupción en los elefantes modernos está muy modificado. Los primeros tres dientes de las mejillas son pequeños y relativamente simples. El cuarto estalla y comienza a funcionar durante el cuarto o quinto año del animal. Avanza gradualmente en la mandíbula y es reemplazado después de ocho años por el quinto diente. El sexto y último molar entra en erupción cuando el elefante tiene unos 25 años. Solo un molar es completamente funcional a la vez. Cada diente sucesivo es más grande y más complejo. Los molares cuarto al sexto son masivos e incluyen numerosos lofos o crestas transversales, lo que le da al diente una apariencia de «tabla de lavar». Los elefantes mastican con un movimiento hacia adelante y hacia atrás de la mandíbula,

El cráneo de los elefantes modernos es corto y alto. La cresta lamdoidal en la parte posterior del cráneo está especialmente bien desarrollada; a él se unen los músculos que soportan el peso de la enorme cabeza, colmillos y tronco. El hueso sobre la parte superior de la cabeza contiene numerosas células de aire.

El esqueleto de los elefantes está adaptado para soportar un peso enorme y también para proporcionar uniones para los músculos que necesita un animal que puede alimentarse empujando y arrancando árboles enteros. Los huesos de las extremidades son robustos; ni el cúbito ni la tibia se reducen de tamaño, y los dedos de los pies están separados y apoyados en el talón por una almohadilla de tejido conectivo denso. También se modifica la orientación de la pelvis.

Los elefantes requieren grandes cantidades de alimento, más de 400 kg por individuo por día. Son capaces de derribar árboles grandes para alcanzar su follaje y corteza. Los rebaños de forrajeo pueden ser muy destructivos para las tierras de cultivo o los bosques.

Los elefantes viven una larga vida (60-70 años). Tienen un sistema social complejo que involucra a grupos de individuos emparentados liderados por mujeres maduras. Tienen un excelente sentido del olfato pero una vista y un oído relativamente deficientes. Se comunican por medio de una variedad de sonidos, algunos producidos vocalmente y otros golpeando o golpeando el suelo. Los elefantes (especialmente los elefantes asiáticos) son económicamente extremadamente importantes en algunas partes del mundo como bestias de carga.

Hay una sola familia de elefantes (Elephantidae) con dos especies vivas (pero los mamuts, que coexistieron con los primeros humanos y fueron cazados por ellos, pertenecían a esta familia). Los elefantes africanos se encuentran en África al sur del Sahara; Los elefantes asiáticos se encuentran en India, Nepal y el sudeste asiático.

Literatura y referencias citadas

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Jones, C. 1984. Tubulidentates, proboscideans e hyracoideans. Páginas. 523-535 en Anderson, S. y JK Jones, Jr. (eds). Órdenes y familias de mamíferos recientes del mundo. John Wiley and Sons, Nueva York xii + 686 págs.

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Vaughan, TA 1986. Mammalogy. Tercera edicion. Saunders College Publishing, Fort Worth. vii + 576 págs.

Vaughan, TA, JM Ryan, Nueva Jersey Czaplewski. 2000. Mammalogy. Cuarta edición. Saunders College Publishing, Filadelfia. vii + 565pp.