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Rango geográfico

Los leones africanos ( Panthera leo ) viven en la mayor parte del África subsahariana, excepto en los hábitats desérticos y selváticos. Una vez, los leones fueron exterminados de Sudáfrica, donde permanecen en los Parques Nacionales Kruger y Kalahari Gemsbok y posiblemente en algunas otras áreas protegidas. Los leones una vez se extendieron por el suroeste de Asia y el norte de África. Los leones asiáticos ( P. l. Persica) pertenecen a la única subespecie que queda en esta región. Una vez vagando desde Grecia hasta el centro de la India, los leones asiáticos persisten en el bosque de Gir en el noroeste de la India.

Además de la subespecie asiática, muchos taxonomistas sostienen que existen cinco subespecies africanas. Cada subespecie se identifica por región geográfica. Panthera leo senegalensis (oeste leones de Senegal africano o), P. l. azandica (leones del noreste del Congo), P. l. bleyenberghi ( leones de Katanga, angoleños o del sur del Congo) y P. l. krugeri (leones sudafricanos o de Transvaal). Panthera leo krugeri incluye leones Kalahari (a veces indicados como P. l. Verneyi ). Por último, hay leones del África Oriental ( P. l. Nubica ). Estos animales se han clasificado como leones somalíes ( P. l. Somaliensis), Leones Masai ( P. l. Massaicus ), leones Serengeti ( P. l. Massaicus ), leones Congo ( P. l. Hollisteri ), y leones abisinias ( P. l. Roosevelti ). Cabe señalar, sin embargo, que existe cierto debate sobre la validez de las clasificaciones de subespecies africanas, dejando solo la subespecie asiática, P. l. persica, indiscutible.

Habitat

Los leones africanos viven en llanuras o hábitats de sabanas con una gran base de presas (en su mayoría ungulados) y suficiente cobertura disponible. En estos hábitats óptimos, los leones son el depredador gran segundo más abundante, después de hienas manchadas Crocuta crocuta. Los leones también pueden vivir, con áreas de distribución más amplias, en la mayoría de los hábitats, excepto en las selvas tropicales y en los desiertos. Los leones pueden vivir en hábitats boscosos, arbustivos, montañosos y semidesérticos. Son capaces de vivir a gran altura. Hay una población de leones en las montañas Bale de Etiopía a 4.240 m.

Los leones asiáticos viven en matorrales y bosques de teca en la pequeña reserva forestal Gir de la India.

Descripción física

Los leones son gatos grandes con pelaje corto y leonado, partes inferiores blancas y colas largas con un mechón negro al final. Son sexualmente dimórficos y los leones machos son los únicos gatos con melena. A los leones machos de tres años les crecen melenas que varían en color de negro a rubio. Las melenas tienden a estar más llenas en hábitats abiertos. Los machos adultos suelen pesar 189 kg; el macho más pesado registrado pesaba 272 kg (Monte Kenia). Las hembras pesan en promedio 126 kg. La altura media de los machos es de 1,2 my la de las hembras de 1,1 m. La longitud varía de 2,4 a 3,3 my la longitud de la cola varía de 0,6 a 1,0 m; el león macho más largo registrado fue de 3,3 m.

Los cachorros tienen manchas marrones sobre un pelaje grisáceo hasta la edad de tres meses; pueden quedar manchas en el estómago, especialmente en África oriental. El albinismo ocurre en algunas poblaciones, pero no hay registros publicados de melanismo (pelaje negro) en leones. Los leones adultos tienen 30 dientes en total y las hembras adultas tienen cuatro mamas.

Los leones asiáticosP. l. Persica) son ligeramente más pequeños que los leones africanos y tienen melenas más cortas, codos y colas más gruesos y pliegues de piel longitudinales en el estómago. Aunque los leones asiáticos son genéticamente distintos de los leones africanos, la diferencia genética entre las dos especies es menor que entre las razas humanas.

Reproducción

Los leones se reproducen durante todo el año y suelen ser poliginosos. Se estima que los leones copulan 3000 veces por cada cachorro que sobrevive durante un año. Un estro de cada 5 resulta en una camada y los leones se aparean aproximadamente 2.2 veces por hora durante el período de celo de 4 días. El primer miembro masculino de una manada que llega a una hembra en celo tiene la prioridad de apareamiento sobre ella. Las peleas entre los miembros de la manada por las mujeres normalmente no ocurren.

Los leones machos son notablemente grandes y llamativos porque tienen la oportunidad de controlar la reproducción de muchas hembras cuando gobiernan una manada. Los machos forman coaliciones entre ellos para aumentar sus posibilidades de conquistar el orgullo. La feroz competencia entre los hombres y la estructura social de una manada han llevado al infanticidio tanto por parte de hombres como de mujeres. Los machos exitosos que se apoderan de un orgullo tienen aproximadamente 2 años antes de que otra coalición más joven y más fuerte los reemplace. Las batallas por la toma de posesión del orgullo suelen ser violentas y provocar lesiones graves o la muerte de los leones perdedores.

Es una ventaja reproductiva del macho exitoso matar a los cachorros lactantes de los machos derrotados. Una leona lactante que pierde a sus cachorros volverá al estro dentro de 2 a 3 semanas. El tiempo normal entre nacimientos es de 2 años, que es el tiempo típico para que un hombre gobierne una manada. Por lo tanto, al matar a todos los cachorros no destetados en el momento de la toma de posesión del orgullo, los machos pueden asegurarse de tener alguna oportunidad de engendrar descendencia de hembras que de otro modo no estarían disponibles para ellos durante su mandato como líderes del orgullo. Las hembras defienden vigorosamente a sus cachorros durante una toma de control y, a veces, también son asesinadas.

Los leones hembras son poliéstros, se reproducen durante todo el año y alcanzan su punto máximo en la temporada de lluvias. Las leonas suelen tener cachorros cada 2 años. Sin embargo, si los cachorros de una hembra son asesinados (generalmente por un león macho intruso), entonces la hembra entra en celo temprano y tiene más cachorros. Las hembras pueden reproducirse a los 4 años y los machos a los 5 años.

De uno a seis cachorros nacen después de un período de gestación de 3,5 meses. Hay un intervalo entre nacimientos de aproximadamente veinte a treinta meses. Los cachorros recién nacidos pesan de 1 a 2 kg. Los ojos generalmente se abren a los 11 días, los cachorros pueden caminar a los 15 días y pueden correr al mes de edad. Las leones madres mantienen a sus cachorros escondidos hasta que alcanzan las 8 semanas de edad. Los cachorros se destetan entre los 7 y los 10 meses, sin embargo, dependen de los adultos en la manada hasta que tienen al menos 16 meses de edad.

Las hembras son las principales responsables del cuidado de las crías. Las hembras amamantan a sus crías, pero también crían a las crías de sus parientes femeninas en la manada si las camadas nacen juntas. La mortalidad de los cachorros es más baja cuando las hembras emparentadas de la misma manada se reproducen y amamantan sincrónicamente. Dado que la reproducción sincrónica es común en las manadas, los cachorros a menudo se crían en guarderías donde toda la manada ayuda a criar varias camadas.

Los cachorros a menudo se quedan solos durante más de un día completo para cuando tienen entre 5 y 7 meses de edad. Este es un momento particularmente vulnerable para que los cachorros sean atacados por depredadores (a menudo hienas). Las madres hambrientas ocasionalmente abandonan a los cachorros débiles que no pueden seguir el ritmo de la manada.

Aunque los machos no cuidan directamente a las crías en una manada, son importantes para proteger a los cachorros de los machos rivales. Mientras un macho mantenga el control sobre una manada, evitando que otro macho se haga cargo, los cachorros que ha engendrado tienen menor riesgo de infanticidio.

Vida útil / longevidad

Las leonas suelen vivir más que los machos. Los machos alcanzan su mejor momento entre los cinco y los nueve años, pero pocos machos sobreviven después de los diez años. Algunos machos han sobrevivido hasta los 16 en la naturaleza. Las hembras viven normalmente hasta los 15 o 16 años. En el Serengeti, las hembras viven hasta los 18 años. En cautiverio, los leones viven aproximadamente 13 años. El león más viejo conocido tenía 30 años.

Los leones adultos no tienen depredadores, pero son vulnerables a los humanos, al hambre y a los ataques de otros leones. El infanticidio es un contribuyente importante a la mortalidad de los cachorros y la mortalidad de los cachorros aumenta cuando la presa es escasa.

Las leonas asiáticas viven un promedio de 17 a 18 años, con un máximo de 21 años. Los leones asiáticos machos viven generalmente durante 16 años. Los leones asiáticos adultos tienen una tasa de mortalidad inferior al 10%. En el bosque de Gir, el 33% de los cachorros mueren durante su primer año de vida.

Comportamiento

Las manadas de leones son sociedades de fisión-fusión; los miembros del orgullo van y vienen y rara vez están todos juntos a la vez. Puede haber entre 2 y 40 leones en una manada. En los parques nacionales Kruger y Serengeti, el tamaño de la manada era de 13 leones en promedio. La composición promedio de estas manadas fue de 1.7 machos adultos, 4.5 hembras adultas, 3.8 subadultos y 2.8 juveniles.

Los varones residentes de una manada son inmigrantes que han ganado a la fuerza el control de la manada de los miembros varones anteriores. Para hacerse cargo con éxito de una manada, los hombres forman coaliciones, generalmente formadas por hermanos. Los varones adolescentes abandonan su orgullo natal cuando sus padres (o los nuevos líderes masculinos del orgullo) comienzan a verlos como competencia alrededor de los 2.5 años. Estos machos llevan vidas nómadas durante dos o tres años, luego forman una coalición y buscan un orgullo para hacerse cargo. Las coaliciones de machos de 2 tienden a gobernar una manada por no más de dos años y medio, el tiempo suficiente para criar un grupo de cachorros. Las coaliciones de tres y cuatro tienden a gobernar un orgullo durante más de 3 años. Las coaliciones de más de cuatro son raras, probablemente porque las grandes coaliciones son difíciles de mantener juntas.

Las manadas están compuestas por mujeres emparentadas. Las mujeres son residentes de por vida en el territorio de su madre. Las compañeras de orgullo no compiten ni pelean entre sí y no muestran los tipos de comportamiento dominante que se observan en muchos sistemas sociales matriarcales. Las hembras emparentadas de la misma manada tienden a tener una reproducción sincrónica y amamantan a sus cachorros. Este comportamiento cooperativo desalienta el comportamiento dominante. En contraste, los machos son muy agresivos con otros miembros de la manada, especialmente cuando se alimentan. La falta de dominio entre las hembras puede haber facilitado la crianza comunitaria de cachorros, ya que las hembras no pueden influir en la reproducción de otras miembros femeninas de la manada. Alternativamente,

Los leones tienen la gran capacidad de herir críticamente o matar a otros leones cuando participan en una pelea. Pelear con un compañero de orgullo de edad y sexo similar no solo amenaza la supervivencia del individuo, sino que también corre el riesgo de herir a un miembro valioso del equipo que luego podría ayudar a defender el orgullo de los intrusos. Por tanto, parecería que se opondría a la agresión intrapride.

Los leones del Parque Nacional Serengeti en Tanzania se han estudiado continuamente desde 1966. Las investigaciones han demostrado que los leones forman grupos por muchas razones además de una mayor eficiencia de caza. Debido a que los leones viven en densidades de población más altas que otros felinos grandes, existe una gran necesidad de que los miembros de la manada defiendan colectivamente su territorio contra la invasión de otros leones. Además, las leonas se reproducen sincrónicamente y forman grupos muy estables que defienden a sus cachorros del infanticidio. Finalmente, las manadas más pequeñas tienden a ser más sociables que las manadas más grandes para defender su territorio como grupo.

Las áreas que tienen la mayor variedad y biomasa total de mamíferos ungulados (presas) en hábitats abiertos pueden albergar hasta 12 leones por cada 100 km ^ 2. En un área con abundantes presas, los leones pasan aproximadamente veinte horas al día durmiendo. Se vuelven más activos al final de la tarde, principalmente socializando con el orgullo. La caza generalmente se lleva a cabo por la noche y hasta las primeras horas de la mañana.

Por último, los leones tienen un ritual de saludo común de frotarse las cabezas con las colas enrolladas en el aire mientras gimen.

Comunicación y percepción

Los leones tienen la capacidad cognitiva de reconocer a las personas e interactuar con otros leones para beneficiar su propia supervivencia. Usan señales visuales en esta comunicación. Por ejemplo, se cree que la melena indica a otros leones el sexo de un macho desde la distancia e indica la aptitud individual. (La tasa de desarrollo de la melena está controlada principalmente por la testosterona).

Los leones machos residentes marcan regularmente su territorio rociando la vegetación con orina y marcando raspaduras. Las hembras rocían ocasionalmente. Este comportamiento comienza a la edad de 2 años. Este tipo de marcado utiliza señales de comunicación tanto químicas como visuales.

Los leones machos comienzan a rugir al año de edad y las hembras comienzan poco después. El rugido del macho es más fuerte y profundo que el de la hembra. Los leones pueden rugir en cualquier momento, pero normalmente se paran o se agachan mientras rugen. El rugido sirve para publicitar territorios, comunicarse con otros miembros de la manada y demostrar agresiones hacia los leones enemigos. Los leones también rugen a coro; esto puede ser una forma de vínculo social. Esta es una comunicación acústica.

Finalmente, los leones usan la comunicación táctil. Los machos se involucran en agresiones físicas cuando el orgullo se hace cargo. Hay conmoción durante los saludos entre los miembros del orgullo. La comunicación física pasa entre las hembras lactantes y los cachorros que están amamantando.

Hábitos alimenticios

Los leones son carnívoros depredadores. Por lo general, cazan en grupos, pero la matanza real la realiza un león individual. Con frecuencia derriban presas mucho más grandes que ellos mismos. Los machos llamativos tienen más dificultades para cazar que las hembras debido a su notoriedad, por lo tanto, las hembras en manada hacen la mayor parte de la caza. Los machos siguen siendo más agresivos durante la alimentación que las hembras, aunque es menos probable que hayan matado a la presa.

Leones africanos comen en su mayoría de las grandes ungulados comunes en la zona (de Thompson gacelas Eudorcas thomsonii, cebras Equus, impalas Aepyceros melampus, y ñus Connochaetes taurinus ). Los orgullos individuales tienden a tener sus propias preferencias alimenticias. Algunas manadas tienden a centrarse en grandes presas como búfalo del cabo caffer y la jirafa jirafa . Los leones que no pueden capturar presas grandes se alimentan de aves, roedores, peces, huevos de avestruz, anfibios y reptiles. Los leones también hurgan activamente, siguiendo las señales de las hienas y los buitres.

En el Parque Nacional Serengeti de Tanzania, leones locales subsisten con una dieta comprized principalmente de 7 especies de cebras Equus, WILDEBEESTS ñus taurinus, de Thompson gacelas Eudorcas thomsonii, búfalos caffer, jabalíes Phacochoerus aethiopicus , hartebeests Alcelaphus buselaphus y Topis lunatus Damaliscus proporcionan el 90% de su dieta.

La eficacia de la caza aumenta con la caza en grupos. La investigación de Serengeti ha demostrado que los leones individuales tienen éxito en su caza el 17% del tiempo, mientras que las cazas grupales tienen éxito el 30% del tiempo.

Depredacion

Los leones adultos no tienen depredadores naturales, excepto la persecución de los humanos. Leones matan a menudo y / o competir con otros depredadores (leopardos Panthera pardus y guepardos Acinonyx jubatus ). Hienas manchadas Crocuta crocuta defender mata o alimentos rescatados de inmaduros y leonas, pero por lo general dejar la comida a un gran león macho. Se sabe que las hienas matan cachorros de león, juveniles o leones adultos débiles y enfermos.

Los cachorros de león, si se dejan solos, pueden ser vulnerables a otros grandes depredadores. Sin embargo, el infanticidio es la principal amenaza para los cachorros.

La caza furtiva humana es un problema para los leones. Estos animales son cazados furtivamente con trampas de alambre, rifles y flechas. Dado que los leones son carroñeros, son particularmente vulnerables a los cadáveres envenenados intencionalmente. Todavía hay cazadores furtivos que operan en algunos parques nacionales de África. Se ha estimado que en la década de 1960, los cazadores furtivos fueron responsables de aproximadamente 20.000 muertes de leones por año en el Parque Nacional Serengeti. La caza de trofeos está permitida en 6 países africanos.

Roles del ecosistema

Los leones son los principales depredadores en su área de distribución. No está claro hasta qué punto los leones regulan su población de presas; Algunos estudios han demostrado que la disponibilidad de alimentos juega un papel más importante en la regulación de las poblaciones de presas que el consumo por parte de los leones.

Importancia económica para los seres humanos: positiva

Los leones son una especie glamorosa, conocida en todo el mundo. Son un icono cultural en Inglaterra y una de las especies de ecoturismo más valoradas de África.

Importancia económica para los seres humanos: negativa

Los humanos temen ser atacados por leones y que su ganado sea asesinado por leones. En la mayoría de los casos, esto no ha sido un gran problema. Históricamente, los leones han coexistido con los masai y sus vacas en el este de África. Cuando la base de presas es abundante, los leones no suelen atacar al ganado. Además, si un león ve a un humano a pie, normalmente correrá en la dirección opuesta.

Ha habido ataques muy publicitados contra humanos por parte de leones, como los leones devoradores de hombres de Tsavo (mataron a 135 trabajadores de la construcción) retratados en la película de 1996 El fantasma y la oscuridad. A medida que los leones pierden su hábitat, ingresan con más frecuencia a áreas habitadas por humanos, creando así más conflictos y potencial para «leones problemáticos» que atacan a los humanos.

Los leones se infectan con frecuencia con FIV (virus de inmunodeficiencia felina), que es similar al VIH. En el Parque Nacional Serengeti de Tanzania, el cráter Ngorongoro y el Parque Nacional Kruger de Sudáfrica, el 92% de los leones evaluados tenían FIV. El FIV no parece afectar negativamente a los leones, pero matará a los gatos domésticos.

Estado de conservación

Panthera leo leo (leones de Berbería) y P. l. melanochaita (los leones del Cabo) son dos subespecies extintas de león africano.

Las poblaciones de leones africanos han disminuido considerablemente en África occidental y en muchos países africanos están restringidas a áreas protegidas. Si no hay corredores de conexión entre las reservas de vida silvestre, la viabilidad genética probablemente se convertirá en un problema.

Leones asiáticos, P. l. persica, se limitan a una población en la reserva de Gir Forest de la India, que consta de menos de 200 individuos maduros. Esta subespecie está catalogada como en peligro crítico en la lista roja de la UICN y está en el Apéndice I de CITES. Se necesita desesperadamente otra población de leones asiáticos para salvaguardar la supervivencia de esta subespecie. El Santuario de Vida Silvestre Palpur-Kuno en el norte de Madhya Pradesh había sido identificado como un sitio potencial de reintroducción en la India. Las amenazas para la población de Gir Forest incluyen la proximidad de los humanos y su ganado y la degradación del hábitat.

Algunas poblaciones de leones muy pequeñas requieren manejo genético para sobrevivir y mantener la diversidad genética. El parque Hluhluwe-Umfolozi (HUP) en Natal, por ejemplo, tiene una población de 120 leones producidos a partir de solo tres leones que se introdujeron en el parque en la década de 1960. En 2001, los investigadores probaron técnicas de inseminación artificial para rejuvenecer el acervo genético de estos leones sudafricanos. Este proceso es muy difícil y consume mucha energía. Las poblaciones endogámicas también podrían rejuvenecerse introduciendo hembras adultas y manadas enteras en un área (minimizando el conflicto entre los leones existentes y los leones introducidos).

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