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Rango geográfico

La distribución histórica de los guepardos ( Acinonyx jubatus) es muy amplia. Se extendió desde Palestina y la Península Arábiga hasta Tayikistán y el centro de la India, así como en todo el continente africano, excluyendo las zonas de bosque tropical y el Sahara central. Este rango puede incluir los hábitats áridos y semiáridos de las regiones del sur, este y norte de África y áreas menos áridas de India, Turkmenistán, Siria, Palestina y Arabia. En regiones de África y Asia, los colonos europeos trataron a los guepardos como alimañas que debían erradicarse. La variedad de guepardos se redujo considerablemente en la década de 1970, y las encuestas realizadas antes de 2005 indican que el guepardo está presente en 25 países del continente africano.

Habitat

Los hábitats favorecidos por los guepardos incluyen praderas y desiertos. Los guepardos son terrestres, pero se sabe que en ocasiones trepan a los árboles.

Descripción física

Los guepardos son delgados y tienen patas relativamente largas en relación con el tamaño de su cuerpo en comparación con otros gatos., de cabeza pequeña y redondeada y orejas cortas. Su pelaje monomórfico es de color amarillo pálido, gris o leonado en las superficies dorsales, y está salpicado de pequeñas manchas negras redondas y desordenadas en todo el cuerpo y muy juntas. Las superficies ventrales son más pálidas que las dorsales, a menudo blancas o de un color tostado claro. El pelaje es áspero al tacto con una ligera melena de pelo más largo en la nuca. Sus caras están claramente marcadas con una franja lagrimal negra desde la esquina anterior del ojo a lo largo de la longitud del hocico. Los ojos de los adultos y los cachorros tienen pupilas circulares cuando se contraen y relajan. Las orejas son pequeñas y redondeadas, con pelaje interior de color claro en contraste con la cara posterior, que tiene una mancha negra dentro del color dorsal principal del individuo. Sus colas están manchadas arriba con un fondo del color dorsal principal del individuo, y la superficie ventral es del mismo color más pálido que el color ventral principal. El tercio posterior de la cola tiene una serie de anillos oscuros o negros que terminan en una punta blanca. Las patas de los guepardos son estrechas en comparación con otros gatos. Las patas delanteras tienen cuatro dedos y un espolón, y las patas traseras tienen cuatro dedos. Las garras están ligeramente curvadas y desafiladas por el contacto con el suelo, ya que los guepardos tienen garras débilmente retráctiles sin pliegues protectores en la piel.

La longitud del cuerpo de los guepardos varía de 112 a 150 cm. La longitud de la cola es de entre 60 y 80 cm y la altura al hombro es de 67 a 94 cm. El peso de los guepardos varía de 21 a 72 kg, siendo el macho promedio más grande que la hembra promedio. Los cráneos de guepardo son cortos y anchos, por encima del hocico y el cráneo están muy elevados y abovedados. Las aberturas nasales son dorsalmente anchas y agrandadas, con la placa ósea extendiéndose bien detrás de los molares. Los conductos nasales son grandes en comparación con otros gatos.. Los cachorros jóvenes tienen una melena pronunciada que se extiende sobre la cabeza, el cuello y la espalda, y es de un tono claramente más claro, a menudo con un aspecto gris, blanco o gris azulado. Se cree que la melena larga y lanuda de los cachorros los hace menos visibles para los depredadores. A pesar del largo pelaje de los cachorros, las manchas son constantemente visibles en el pelaje. Los cachorros pierden gradualmente la melena hasta la adolescencia.

En 1927, se describió una especie adicional de guepardos como guepardos rey ( Acinonyx rex ). Los especímenes se diferenciaban de otros guepardos que tenían un pelaje más largo y suave y desviaciones del patrón manchado típico. Los guepardos rey tenían barras oscuras además de manchas en el típico pelaje amarillo. Se registraron catorce pieles silvestres en Zimbabwe y Burkina Faso. Ahora se acepta que estos individuos son un fenotipo atípico de guepardos ( Acinonyx jubatus) con una ligera tendencia melánica. Los individuos con marcas de guepardo rey se han criado a partir de guepardos cautivos con camadas típicas. Hay poca información disponible para otras variaciones fenotípicas. Albanism y melanismo han sido bien documentados en otras especies de gato, incluyendo el tigre, el león africano, el leopardo y el jaguar. 

Reproducción

Los guepardos son promiscuos por naturaleza, siendo el factor limitante para los machos la accesibilidad a las hembras. El factor que limita el éxito reproductivo de las mujeres es el acceso a los recursos. Los machos se asocian con las hembras solo durante el apareamiento, no brindan cuidado parental y se aparean con tantas hembras como sea posible. Las hembras son esencialmente solitarias y se reproducirán durante todo el año, aunque la mayoría de las copulaciones en el Serengeti ocurren durante la temporada de lluvias. Las hembras se aparearán con diferentes machos en intentos sucesivos, y si ocurren encuentros con coaliciones de machos, pueden aparearse con más de un individuo. Las hembras tienen territorios que se superpondrán con los territorios de otras hembras y machos. Hombres, en coaliciones o no, tendrán territorios en los que viajarán en busca de hembras y también dejarán sus territorios en busca de hembras en celo. Los machos no territoriales viajarán por los territorios de los machos residentes en busca de hembras manteniendo un perfil bajo.

Las hembras de guepardo son poliestrus y en cautiverio tienen un ciclo promedio de 3 a 27 días, y pueden ser receptivas de 1 a 14 días. Se debe inducir la ovulación de los guepardos y hay poca evidencia de reproducción estacional. Las hembras atraviesan su primer ciclo entre los 13 y los 16 meses y, en promedio, alcanzan la madurez sexual entre los 21 y los 22 meses. Las hembras suelen dar a luz a su primera camada a una edad promedio de 2,4 años, con intervalos entre las camadas de 20,1 meses y un tamaño medio de la camada de 2,1 cachorros. No hay evidencia que sugiera que las hembras visiten los territorios de los machos para elegir entre diferentes machos residentes. La frecuencia de cópula promedio de los guepardos es de 3 a 5 veces al día.

La gestación dura entre 90 y 95 días. Los cachorros de guepardo son altriciales al nacer. Tienen los ojos cerrados, poca habilidad locomotora y abrirán los ojos de 4 a 11 días después del nacimiento. Los guepardos jóvenes comenzarán a caminar después de 12 a 13 días cuando sus ojos estén abiertos. Al nacer en la naturaleza, los cachorros pesan entre 250 y 300 gramos, pero en cautiverio pueden alcanzar los 460 gramos. Se han registrado tamaños de camada de hasta 8 cachorros en cautiverio, pero 6 es el máximo que se ha registrado en la naturaleza. El tamaño medio de la camada en la naturaleza es de 2,6 cachorros. Los dientes de leche de hoja caduca en los cachorros brotan entre las 3 y las 6 semanas de edad y no serán reemplazados por dientes permanentes hasta que los cachorros tengan alrededor de 8 meses de edad. Los cachorros se destetan de la leche antes de que les salgan los dientes permanentes, entre los 3 y los 6 meses de edad.

La espesa melena gris que tienen los cachorros en la nuca, los hombros y la espalda parece funcionar como camuflaje de los depredadores. El pelo del bebé desaparece a partir de los 3 meses de edad después de que su madre ya no los esconde y comienzan a seguirla. Una melena corta se conserva en la adolescencia o más para algunas personas. Los cachorros jóvenes se esconden en un pantano, un afloramiento rocoso o simplemente vegetación alta para protegerse de los depredadores durante un promedio de ocho semanas, y pueden ser llevados a nuevos escondites durante el período en que sus madres dejan a los cachorros para cazar. Las hembras con cachorros pueden tener que cazar con éxito todos los días, mientras que los adultos solitarios pueden darse el lujo de matar cada 2 a 5 días.

Vida útil / longevidad

La esperanza de vida de los machos salvajes es difícil de estimar debido al hecho de que con frecuencia se mudan a nuevas áreas. La edad mínima estimada al momento de la muerte de los machos observada fue de 6 a 8 años. Los machos territoriales tienden a tener mejores condiciones de salud que los machos no residentes y se puede esperar que vivan más tiempo. No hay evidencia que sugiera que los machos en coaliciones tengan una vida más larga o más corta que los machos solitarios. Las hembras que sobreviven hasta la independencia tienen una vida útil más larga que los machos con una edad promedio de 6.2 años. Los varones que alcanzan la independencia tienen una longevidad mínima de 2.8 años.

Comportamiento

Los machos territoriales (residentes) marcan con orina la zona que defienden. Además, los machos también marcarán el territorio rastrillando el suelo con sus patas traseras, arañarán los árboles, aplanarán la hierba rodando o depositarán heces en las características prominentes de la tierra. Los varones territoriales nunca se clasifican en el rango de edad adolescente. Los machos residentes abandonan sus territorios por breves períodos de tiempo (una cuestión de días), presumiblemente para buscar hembras en temporada fuera de su territorio. Las coaliciones de machos comúnmente defienden su territorio de otros machos para facilitar el acceso a las hembras y presas, y a menudo persisten durante toda la vida de los individuos de la coalición. Aunque es poco común, los machos no emparentados ocasionalmente son admitidos en un grupo existente de varones emparentados. Los socios de la coalición que están relacionados son extremadamente tolerantes con la proximidad y pasan gran parte de su tiempo a unos pocos metros de otros miembros, si no se tocan o se arreglan físicamente entre sí. Los miembros de la coalición no emparentados a menudo sufren agresiones. Los casos de juego entre los miembros relacionados podrían volverse violentos si el miembro no relacionado se uniera. Los miembros no relacionados también renuncian a gran parte del contacto físico en el que participan los miembros relacionados. Después de un período de tiempo, los miembros no relacionados de una coalición no actuarán tan agresivamente como lo hicieron al principio. En las escaramuzas territoriales entre coaliciones masculinas, el tamaño del grupo tiene la mayor influencia en el resultado. Esto se refleja en los largos períodos de mandato de coaliciones más grandes en áreas de fuerte competencia.

Los machos no territoriales (no residentes o flotantes) cubren el suelo a un ritmo rápido y se definen como nómadas, a menudo permanecen en una sola área por no más de unos pocos días. Los machos flotantes orinan y defecan con mucha menos frecuencia que los machos territoriales. Estos varones no residentes suelen estar formados por adolescentes, varones adultos solteros que no pertenecen a una coalición y varones ancianos. Las diferencias de comportamiento entre los varones no residentes y residentes son evidentes en los varones no residentes. Los flotadores mostraron un comportamiento de mal humor, a menudo se movían después del anochecer y rara vez descansan en formaciones terrestres que los harían visibles para los machos residentes. Además, la postura sugiere que los hombres no residentes no están relajados, ya que pasan una mayor cantidad de tiempo alerta y sentados cuando se puede observar a los machos residentes reclinados. El hecho de que el peso corporal de los hombres no residentes en comparación con los residentes sea menor ayuda a estas observaciones.

Rango de casa

La densidad de población de guepardos varía de 1 individuo por cada 20 km2. a 1 persona por cada 100 km2. Se ha informado que algunos rangos de hogar oscilan entre 50 y 130 kilómetros cuadrados. Los guepardos pueden ser solitarios o vivir en pequeños grupos, y los grupos consisten en una madre y sus cachorros, varios machos adultos emparentados o hermanos machos y hembras que se separan brevemente de su madre cuando la hembra aún no ha entrado en celo. Las hembras emplean una variedad de patrones de movimiento dentro de sus rangos, desde viajar largas distancias en tramos individuales hasta permanecer en un área general durante varios días. Si bien los rangos de hembras individuales se superponen, no socializan. Si las hembras se notan unas a otras, se sentarán y observarán a la otra a distancias de hasta 2 km hasta que una finalmente se aleje.también gatos, con la excepción de gatos domésticos y leones. Las hembras no defienden su territorio, aunque sí marcan el olor al orinar o defecar. Sin embargo, la presencia de cachorros alterará los movimientos de las hembras dependiendo de la edad de sus cachorros. 

Comunicación y percepción

Si bien es poco común, cuando los miembros de una coalición masculina se separan, los gritos vocales (descritos como «yipps» y «churrs») se producen durante hasta 20 minutos seguidos hasta que se reúnen con sus socios. Las hembras también llamarán a sus cachorros para localizarlos, especialmente si los cachorros jóvenes han salido de su guarida oculta. El marcado con olor, aunque no es directo, es un aspecto importante de la comunicación con los guepardos, ya que son predominantemente asociales y las hembras solo se encuentran con otros individuos cuando es el momento de reproducirse.

Hábitos alimenticios

Los guepardos tienen una dieta carnívora, de la cual una gran parte incluye gacelas, especialmente la gacela de Thomson . Su dieta también incluye impalas y otros ungulados pequeñas y medianas, así como grandes ungulados jóvenes. Los animales pequeños, como las liebres y las aves, también son presa de los guepardos, especialmente cuando es difícil obtener otros animales. Cuando los guepardos son capaces de alcanzar a sus presas, el animal suele ser derribado al suelo con las patas delanteras del guepardo, y el guepardo procede a estrangular al animal agarrándole la garganta con las mandíbulas. El estrangulamiento no es exclusivo de los guepardos, ya que muchos otros felinos usan esta técnica para matar a sus presas. A diferencia de otros gatos, los guepardos no emboscan ni acechan a sus presas hasta que se encuentran a una distancia de salto. En cambio, cargan desde una distancia de alrededor de 70 a 100 metros del sujeto. Las tasas de éxito son a menudo más desalentadoras si la carga comienza desde una distancia de más de 200 m, y la persecución solo puede continuar hasta una distancia de 500 m. El guepardo es uno de los mamíferos terrestres más rápidos, con velocidades máximas informadas que oscilan entre 80 y 112 kilómetros por hora. Esta velocidad, sin embargo, no puede mantenerse por más de unos pocos cientos de metros antes de que el individuo se sobrecaliente. La mayoría de las cacerías terminan en fracaso.

Depredacion

La mortalidad de los cachorros de guepardo es la más alta para los gatos que no son cazados por humanos. Leones, hienas y leopardos han sido documentados cachorros de guepardo matar. No ha habido observaciones directas de infanticidio por guepardos. Se han observado hembras en altercados con machos dentro de un corto período de tiempo desde la pérdida de cachorros. Se presume que si ocurre infanticidio entre los guepardos, se hace con el propósito de asegurar que la madre entre en celo. Mientras que otros depredadores matarán a los guepardos adultos si surge la oportunidad, la mayoría de los adultos huirán de los depredadores, leones y hienas. Se han observado como cleptoparásitos de las matanzas de guepardos, pero el guepardo en cuestión generalmente no puede desalentar el parasitismo y cede a favor de luchar por su comida.

Depredadores conocidos

Roles del ecosistema

El papel de los guepardos en su ecosistema es relativamente desconocido.

Importancia económica para los seres humanos: positiva

El guepardo fue semi-domesticado con el propósito de cazar en el antiguo Egipto, Sumeria y Asiria, y continuó usándose durante 4300 años. Más recientemente, los guepardos han sido utilizados para cazar por la realeza europea e india, por lo general se los lleva encapuchados como un halcón y luego se sueltan cuando la caza estaba a la vista. Los guepardos eran preferidos a otros compañeros de caza porque si intentaban escapar, una persona a caballo los podía atrapar a unos pocos cientos de metros.

Importancia económica para los seres humanos: negativa

En Namibia y otras regiones del sur de África, los guepardos se consideran una plaga y un grave peligro para el ganado, por lo que son perseguidos.

Estado de conservación

La base de datos de la UICN enumera a los guepardos como una especie vulnerable. El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos enumera al guepardo como en peligro de extinción en todos los lugares encontrados, y ha estado en la lista de especies en peligro desde el 2 de junio de 1970. A pesar de esto, se permiten cuotas anuales en Zimbabwe, Namibia y Botswana de 50, 150 y 5 individuos, respectivamente. Los estudios genéticos de los guepardos han demostrado que hay muy poca variación genética dentro de la especie, posiblemente debido a un grave cuello de botella durante su historia evolutiva. Esto deja al guepardo extremadamente vulnerable a las alteraciones ambientales y las enfermedades. Los guepardos, en comparación con otros gatos africanos, tienen una tasa de éxito menor en la caza. Los guepardos «parecen trabajar más duro» (Nowak 1999) que otros grandes felinos, gatos en la zona. Los habitantes de Namibia y Zimbawe todavía persiguen a los guepardos hoy en día debido a la pérdida de ganado, y se les dispara por deporte en las regiones del Sahel. Sin embargo, la mayoría de los países donde se encuentran los guepardos protegen a la especie.

Referencias

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