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Diversidad

Los miembros del orden de los mamíferos Carnivora son descendientes de una exitosa radiación del Paleoceno tardío de mamíferos cuyos hábitos alimenticios primitivos eran carnívoros. El nombre «Carnivora» a veces se toma en el sentido de que los miembros de este grupo son todos carnívoros o que todos los mamíferos carnívoros son miembros de este grupo. No es así. Los miembros de los carnívoros tienen diversos hábitos alimenticios, aunque muchos son principalmente carnívoros, y está ampliamente distribuida en mamíferos, que se encuentra en muchos otros órdenes incluyendo murciélagos, mamíferos marsupiales, los primates y los delfines y ballenas.

Reconocemos 13 familias existentes y alrededor de 270 especies de Carnivora.

Rango geográfico

Los carnívoros se distribuyen por todo el mundo, en las principales masas de tierra (excepto posiblemente Australia, donde el único miembro terrestre de Carnivora, los dingos ( Canis lupus dingo ), puede haber sido traído por el hombre) y en todos los océanos.

Habitat

Los carnívoros ocupan casi todos los tipos de hábitats terrestres, y también muchos hábitats acuáticos, desde los trópicos hasta los polos. Viven en bosques, desiertos, montañas, pastizales, matorrales, tundra y en hielo abierto. Las especies acuáticas y semiacuáticas viven en ríos, lagos y marismas de agua dulce, en áreas costeras marinas y en mar abierto.

Descripción física

La mayoría de los miembros de la orden Carnivora pueden ser reconocidos por su cuarto superior ampliada premolar y primero inferior molar , que juntas forman una cizalladura eficaz para el corte de la carne y el tendón. Estos dientes se conocen como par carnassial . Las excepciones son unas pocas formas, tales como osos, mapaches, y juntas, en las que estos dientes se modifican secundariamente.

Además de tener carnasales, casi todos los Carnivora conservan el número primitivo de incisivos ( 3/3); una excepción es la nutria marina , que tiene 2/3. El incisivo externo (tercer) suele ser relativamente grande y con forma de canino. Los caninos son grandes y cónica. El número de dientes detrás de los carnassiales varía considerablemente, desde 1/1 en algunos gatos hasta 2/2 en osos . Todos los dientes están arraigados y difiodontes.

Los cráneos de carnívoros varían en forma. La mayoría tiene una fosa glenoidea transversal bien definida y el movimiento dominante de la mandíbula es en dirección dorsal-ventral. El músculo principal que impulsa la mandíbula es el temporal, y la cresta sagital asociada con el temporal suele ser una parte conspicua de la superficie del cráneo. Los carnívoros también tienen un arco cigomático fuerte y una caja cerebral relativamente grande. Los carnívoros son animales bastante inteligentes y la mayoría tiene cerebros relativamente grandes. Todos los miembros de Carnivora tienen estómagos simples.

Los pinnípedos son grandes, tal vez porque el agua conduce bien el calor y los animales grandes tienen una relación de área superficial a masa corporal baja, lo que minimiza la pérdida de calor debido a la conducción. Sus cuerpos están aislados por una gruesa capa de grasa llamada grasa. En todas las especies, las orejas externas son pequeñas o están ausentes, los genitales externos y los pezones están ocultos en hendiduras o depresiones en el cuerpo y la cola es muy pequeña. Las extremidades anteriores y posteriores se transforman en paletas. En ambos, los elementos proximales de las extremidades (húmero y fémur) permanecen dentro del cuerpo, y otros aspectos de las extremidades, las fajas de las extremidades y la columna están altamente especializados para nadar. La mayoría de las especies tienen una tribuna relativamente corta y las órbitas son grandes. Los dientes de las mejillas suelen ser homodontos (sin diferenciación a lo largo de la ceja).

Los carnívoros tienden a ser animales de tamaño mediano; demasiado pequeños y no podían encontrar lo suficiente dentro de su capacidad para matar; demasiado grandes y no podrían satisfacer su apetito. Sin embargo, como grupo, los carnívoros abarcan una amplia gama de tamaños corporales. Comadrejas menos adelantados ( mustela nivalis ), los carnívoros más pequeños, pueden pesar tan poco como 35 gramos, y los elefantes marinos machos ( Mirounga leonina ), los carnívoros más grandes, pueden llegar a pesar más de 3.600 kg. Muchas especies de carnívoros tienen un tamaño sexualmente dimórfico. Por lo general, los machos son más grandes que las hembras (al igual que con los pescadores, leones y lobos ), pero en algunas especies las hembras son más grandes que los machos (al igual que con las hienas manchadas). Además, los machos de algunas especies tienen ornamentación de la que carecen las hembras (como es el caso de las probosci inflables de los elefantes marinos machos ).

Muchos carnívoros tienen abrigos gruesos y lujosos, aunque algunos, como las morsas, tienen abrigos bastante escasos. Su pelaje viene en varios colores, incluyendo negro, blanco, naranja, amarillo, rojo y casi todos los tonos imaginables de gris y marrón. Además, muchos carnívoros tienen rayas, manchas, manchas, bandas o patrones audaces. Algunas especies, como los lobos grises, son polimórficas para el color del pelaje. Los perros y gatos domésticos exhiben miles de combinaciones de colores de pelaje y formas corporales como resultado de la reproducción selectiva por parte de los humanos.

Reproducción

Los carnívoros tienen sistemas de apareamiento polígamos, polígamos y monógamos. Los elefantes marinos del sur ( Mirounga leonina) demuestran una poligamia extrema, en la que los machos luchan por el acceso exclusivo a los harenes de las hembras. Los lobos grises ( Canis lupus ), por otro lado, son criadores cooperativos monógamos; el macho y la hembra dominantes de cada raza de manada y todos los miembros de la manada ayudan a criar a sus crías. Los carnívoros solitarios, como los osos , los mustélidos y los gatos, a menudo son poliginandros, y los machos y las hembras tienen múltiples parejas durante la temporada de reproducción.

Los carnívoros se reproducen de forma estacional o estacional; las de climas fríos suelen aparearse en invierno y primavera y dar a luz a sus crías durante la primavera y el verano. Las hembras pueden ser poliestrus o monoestrus; en algunas especies, la ovulación es inducida por el acto de aparearse. Los carnívoros pueden tener dos o tres camadas por año (como con menos comadrejas ), pero la mayoría de las hembras carnívoras tienen solo una camada cada uno o dos años. La implantación retardada, en la que el blastocisto permanece inactivo durante varios meses antes de implantarse en el revestimiento uterino, es común en algunas familias de carnívoros (como los mustélidos ). Después de la implantación, los períodos de gestación van desde cinco semanas en las comadrejas hasta 15 meses en las morsas. Los períodos de gestación verdaderos típicos duran de dos a cuatro meses. Los tamaños de las camadas varían de 1 a 16, y comúnmente son de 3 a 5. Las hembras amamantan a sus crías hasta por dos años, y las crías tardan hasta siete años en alcanzar la madurez sexual.

Las hembras carnívoras nutren a sus crías dentro de sus cuerpos hasta por 15 meses y les proporcionan leche después del nacimiento. La duración de la lactancia varía considerablemente entre los carnívoros. Algunos fócidos solamente amamantan a sus crías durante un par de semanas, mientras que las morsas amamantan a sus crías durante un máximo de dos años. La duración de la lactancia en los carnívoros terrestres se encuentra entre estos dos extremos. Carnívoro joven van desde muy precoces, foca común ( Phoca vitulina ) cachorros son capaces de nadar unos minutos después de su nacimiento, a altricial, como en los osos. Las hembras carnívoras suelen ser las únicas responsables de criar y proteger a su descendencia, pero el cuidado parental masculino no es infrecuente, especialmente entre los cánidos. Los carnívoros que viven en grupos y se reproducen en comunidad pueden compartir la tarea de criar la descendencia de los demás. En algunas especies sociales, como hienas manchadas ( Crocuta crocuta ), la posición de la madre en la jerarquía de dominación determina la posición de su descendencia. El joven de hienas manchadas, glotones, nutrias, osos y grandes felinos permanecer con sus madres hasta por dos años aunque hayan sido destetadas mucho antes de esta fecha; dependen de sus madres para alimentarse hasta que se vuelven competentes en la caza por sí mismos. En los carnívoros que forman grupos sociales muy unidos, los vínculos entre la madre y la descendencia pueden extenderse mucho más allá del período de dependencia de la descendencia.

Vida útil / longevidad

Los carnívoros son mamíferos de vida relativamente larga, y la mayoría de las especies viven al menos una década. Las principales excepciones son las comadrejas ( Mustela ), que viven hasta seis años en cautiverio pero no suelen pasar de un año en estado salvaje. En general, los carnívoros Pinniped viven más que los carnívoros fisípedo, con varias especies ( morsas, focas grises, focas anilladas, focas del Caspio, y los sellos Baikal ) informó a vivir 40 o más años en estado salvaje.

Comportamiento

Carnivora incluye especies terrestres, acuáticas y semiacuáticas. Las especies acuáticas (pinnípedos) son excelentes nadadores, más en casa en el agua que en tierra. Estos animales son capaces de bucear a profundidades extremas (600 m en el caso de las focas de Weddell ) y permanecer bajo el agua durante períodos asombrosos (más de una hora, aunque la mayoría de las inmersiones son mucho más cortas). Algunos carnívoros, tales como prociónidos , son escaladores expertos y pasan mucho de su tiempo en los árboles. Muchos carnívoros terrestres son excelentes corredores. Algunos son buenos corredores de larga distancia , pero más comúnmente, los carnívoros son velocistas rápidos que usan el sigilo para acercarse a su presa y luego la superan con una carrera corta y violenta. Algunos, como osos y los mapaches, parecen relativamente lentos o torpes, pero incluso estas especies son capaces de notables explosiones de velocidad. Incluso los especializados para carreras de larga distancia no tienen los esqueletos altamente modificados y relativamente inflexibles y patrones de movimiento de los herbívoros cursoriales como artiodáctilos ; esto probablemente esté relacionado con las demandas, a menudo impredecibles, que la captura y matanza de presas grandes imponen a sus esqueletos.

Los carnívoros exhiben diversos grados de sociabilidad, que van desde solitarios ( osos, por ejemplo) a coloniales ( leones marinos de California, por ejemplo). Algunas especies de carnívoros son difíciles de colocar en una sola categoría, ya que su grado de sociabilidad varía en su rango geográfico o incluso entre clases de sexo y edad dentro de una población. Por ejemplo, los zorros rojos ( Vulpes vulpes ) se reproducen de manera cooperativa en algunas regiones y son en gran parte solitarios en otras, y las hembras coatíes ( Nasua nasua) viven en grupos cercanos, mientras que los machos son solitarios. Se estima que alrededor del 10 al 15% de las especies de carnívoros viven regularmente en grupos más allá de la temporada de reproducción (esta estimación no incluye pinnípedos). Para los carnívoros sociales, la vida en grupo a menudo implica la formación de jerarquías de dominio estrictamente impuestas. Los lazos sociales entre los miembros del grupo pueden ser muy fuertes, y las personas se muestran afectos entre sí y se mantienen alejados de los problemas.

Algunas especies de carnívoros experimentan migraciones estacionales de larga distancia en concierto con las migraciones de sus presas. Otros permanecen dentro de un rango de hogar durante todo el año. Los rangos de hogar tienden a ser grandes y, a menudo, están vigorosamente defendidos, ya que el rango de hogar de cada carnívoro debe abarcar los rangos de hogar de muchos animales de presa. Carnivora incluye especies tanto diurnas como nocturnas. Cuando descansan, muchos carnívoros anidan en huecos de árboles, madrigueras o cuevas. Algunas especies, como los de la familia Ursidae , se someten a largos períodos de letargo durante el invierno.

Comunicación y percepción

La mayoría de los carnívoros tienen sentidos agudos. La visión y el oído son excelentes en muchos, a menudo superando con creces las capacidades de los humanos. Gatos domésticos y otros carnívoros que cazan pequeños roedores puede escuchar los ultrasonidos emitidos por su presa. La mayoría de los carnívoros vienen equipados con pelos táctiles (vibrissae) en la cara y las piernas, que utilizan para abrirse camino a través de entornos estrechos y oscuros. El sentido del olfato suele ser notable. Los carnívoros hacen un uso extensivo de las señales químicas excretadas en la orina y las heces y producidas por las glándulas de la piel y la región anal. Usan estas señales químicas para marcar territorios con olor y para transmitir información sobre identidad, estado social y estado reproductivo. Los carnívoros también se comunican acústicamente con una variedad de aullidos, aullidos, ladridos, gruñidos, rugidos y ronroneos. Estos sonidos tienen varias funciones, que incluyen fortalecer los lazos sociales, publicitar a las parejas, defender territorios y comunicar alarma, angustia, y alegría. Carnívoros sociales como los leones a veces estallan en coros de fuertes rugidos como una forma de llamarse unos a otros a reunirse. Los carnívoros también utilizan señales visuales, principalmente en forma de postura corporal, para comunicarse, y las señales táctiles, como cuando un lobo lame y muerde el hocico de un individuo dominante para mostrar sumisión, también se utilizan.

Hábitos alimenticios

La materia animal constituye una parte sustancial de la dieta de la mayoría de los carnívoros. Sin embargo, no todos los miembros de Carnivora son carnívoros. Algunos, como los osos y los mapaches, son decididamente omnívora, y los pandas gigantes son principalmente vegetariana. Los alimentos consumidos por los carnívoros incluyen mamíferosaves y huevos, reptilesanfibiospeces, carroña, insectos y otros artrópodos, gusanos, moluscos, crustáceos, frutas, nueces, tubérculos, hojas, brotes, y el plancton.

Los carnívoros tienen varios medios para capturar a sus presas. Algunos emboscan a la presa, adelantándola en un repentino estallido de velocidad, otros persiguen a la presa a largas distancias y la cansan lentamente. Algunos (como los zorrillos ) simplemente se mueven y comen todo lo que encuentran. Otros se alimentan de cadáveres o, en las zonas urbanas, de los botes de basura. Se sabe que algunos carnívoros, como los zorros árticos ( Vulpes lagopus), guardan en caché sus muertes para su consumo posterior. Las focas cangrejeras ( Lobodon carcinophaga) son únicas entre los carnívoros porque se alimentan por filtración. Tienen dientes especializados que les permiten extraer del agua un diminuto zooplancton, su alimento básico.

Depredacion

Muchos carnívoros son los principales depredadores de sus ecosistemas y, por lo tanto, no enfrentan la amenaza de la depredación cuando son adultos, aunque sus crías pueden ser vulnerables. Carnívoros terrestres pequeñas se enfrentan a la depredación por carnívoros más grandes, y por diurnas y rapaces nocturnas. Los pinnípedos se enfrentan a la depredación de grandes cetáceos como las orcas ( Orcinus orca ) y los tiburones. Muchos carnívoros, grandes y pequeños, terrestres y acuáticos, son cazados por humanos.

La mayoría de los carnívoros usan sus dientes y garras para defenderse de los depredadores. Un carnívoro que se siente amenazado generalmente se agacha y muestra los dientes, siseando o gruñendo a su atacante y mordiendo y rascando si el atacante se acerca demasiado. Los pinnípedos, por otro lado, dependen en gran medida de su velocidad y agilidad en el agua para escapar de los depredadores. Las hembras carnívoras a menudo esconden a sus bebés indefensos en una madriguera y pueden cambiar la ubicación de la madriguera ocasionalmente para evitar ser detectadas. También se sabe que algunos padres carnívoros defienden vigorosamente a su descendencia si es necesario. Muchos carnívoros son del mismo color que su fondo (como los zorros árticos, que se vuelven blancos en invierno para combinar con la nieve). También exhiben con frecuencia patrones de sombreado o colores, como manchas y rayas, que rompen su contorno y los hacen difíciles de ver. Algunos carnívoros tienen adaptaciones especiales para defenderse de los depredadores. Mofetas y algunos mustélidos, herpéstidos y vivérridos tienen glándulas anales bien desarrollados, que producen un mal olor de almizcle que se libera bajo estrés. Estos animales suelen tener una coloración aposemática en forma de rayas y bandas contrastantes, que advierten a los posibles depredadores que se mantengan alejados. Finalmente, se ha postulado que algunos carnívoros imitan a otros para evitar la depredación. Por ejemplo, la coloración de guepardo cachorros, que son altamente vulnerables a la depredación, pueden imitar la de tejones de miel, que son aposemática y altamente agresivo.

Depredadores conocidos

  • carnívoros más grandes ( Carnivora )
  • aves rapaces diurnas ( Falconiformes )
  • búhos ( Strigiformes )
  • cetáceos ( Cetacea )
  • orcas ( Orcinus orca )
  • tiburones ( Chondrichthyes )
  • humanos ( Homo sapiens )

Roles del ecosistema

Los carnívoros son depredadores importantes en muchos ecosistemas, actuando como un control «de arriba hacia abajo» sobre las poblaciones de sus presas. Muchas son un control tan importante de sus presas que actúan como especies clave, y su eliminación tiene consecuencias drásticas para el ecosistema. Por ejemplo, los lobos fueron reintroducidos recientemente en el Parque Nacional de Yellowstone después de haber sido extirpados durante casi 70 años, y su depredación de alces ha permitido que las plantas leñosas se recuperen de la sobreexplotación. ( Ripple y Beschta, 2003 )

Los carnívoros anfitrión de una amplia gama de parásitos internos y externos, incluyendo protozoos, nematodos, trematodos, cestodos, pulgas, piojos y garrapatas.

Importancia económica para los seres humanos: positiva

Los seres humanos se benefician de los carnívoros de muchas formas. Los seres humanos los han cazado durante miles de años por deporte y por su piel, carne y otras partes del cuerpo. Los huesos y tejidos blandos de tigres ( Panthera tigris ) y otros grandes carnívoros se han utilizado durante mucho tiempo en la medicina tradicional asiática. Millones de pequeños carnívoros como el zorro rojo ( Vulpes vulpes ) y el visón ( Neovison vison ) se crían en granjas por su piel. Carnivorans también son valiosas para el ser humano por su capacidad de control de roedores y otras plagas, y domesticados gatos , perros y otros carnívoros son animales domésticos populares en todo el mundo.

Importancia económica para los seres humanos: negativa

Los carnívoros también tienen impactos negativos en los humanos. Pueden competir con los humanos por la caza y presa del ganado. Ocasionalmente, los grandes carnívoros incluso atacan y matan a los humanos. Las especies omnívoras pueden asaltar los cultivos de frutas, y en las áreas urbanas los carnívoros se convierten en plagas cuando asaltan los botes de basura y se instalan dentro de las chimeneas y debajo de los porches. También son portadores de enfermedades y parásitos, como la rabia, que pueden transmitirse a humanos y animales domésticos.

Estado de conservación

Los miembros de Carnivora han sido temidos, perseguidos y explotados por los humanos durante siglos. Actualmente hay 122 especies en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN. De estos, 11 están casi amenazados, 9 son de menor riesgo, 39 son vulnerables, 33 están en peligro, 6 están en peligro crítico, 5 se han extinguido recientemente y uno, hurones de patas negras ( Mustela nigripes), está extinto en la naturaleza, aunque los esfuerzos de reintroducción son prometedores. Otros 18 se enumeran como datos deficientes. Las principales amenazas para los carnívoros incluyen la pérdida y degradación del hábitat y la caza con fines deportivos y lucrativos. Las especies raras a menudo alcanzan los mejores precios en el mercado negro, aunque el comercio de estas especies está estrictamente regulado por la CITES y por las leyes nacionales. Los programas de cría en cautividad pueden ser la última oportunidad para la supervivencia de algunas especies, como los pandas gigantes ( Ailuropoda melanoleuca ). En algunos casos, la reintroducción de especies en áreas donde fueron extirpadas anteriormente ha tenido éxito, como ocurrió con los lobos de Yellowstone. Para salvar a los carnívoros de la extinción a largo plazo, se deben preservar grandes franjas de hábitat y poblaciones saludables de especies de presas en todas partes del mundo, y los humanos deben aprender a coexistir pacíficamente con estos animales.

Referencias

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