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Esta familia incluye 14 especies en 7 géneros. Su distribución es compleja. En el Pacífico, se encuentran a lo largo de las costas de América del Norte y del Sur, las costas del centro y norte de Asia, y en Nueva Zelanda y varias otras islas, incluidas las Galápagos. En el Atlántico sur, se pueden encontrar otáridos a lo largo de la costa sudamericana y en varias islas. En el Océano Índico, se encuentran solo a lo largo de la costa del suroeste de Australia y en las islas.

Los leones marinos son grandes, oscilan entre 150 kg y más de 1000 kg, y los machos tienden a ser mucho más grandes que las hembras. Sus cuerpos son delgados y alargados. Hay orejas externas pequeñas y cartilaginosas. Todas las otáridas tienen piel. En los leones marinos predominan los pelos relativamente ásperos, mientras que en los lobos marinos también está presente el pelaje denso. Los colores son generalmente tonos marrones, sin rayas u otras marcas contrastantes. Las aletas delanteras de los otáridos son largas y con forma de paleta, más de 1/4 de la longitud del cuerpo. Las superficies de las aletas delanteras están desnudas y coriáceas, y las garras están presentes pero son pequeñas. Las aletas traseras también son grandes. Se diferencian de los de las focas verdaderas ( fócidos) en el sentido de que se pueden girar debajo del animal cuando está en tierra, apoyando parcialmente el cuerpo y ayudando en la locomoción. Los otáridos también tienen una cola pequeña pero distinta. Los machos tienen un báculo.

Los cráneos de los otáridos son parecidos a los de un oso. Un canal de alisphenoid está presente, como son postorbitales procesos y supraorbital. Los cóndilos occipitales se encuentran en la parte alta de la parte posterior del cráneo. La parte ósea de la trompa de Eustaquio no está agrandada. La fórmula dental es 3/2, 1/1, 4/4, 1-3 / 1 = 34-38. Los dientes poscaninos son homodónticos y generalmente de forma cónica. Los primeros dos incisivos tienen una ranura transversal distintiva que divide en dos cúspides, mientras que el tercero es canino-similares. Los caninos son grandes, conciales y curvas.

Los otáridos tienden a ser muy sociables y forman grandes manadas durante la temporada de reproducción. Dentro de estos rebaños, los machos individuales mantienen harenes. Los machos llegan a los criaderos antes que las hembras y establecen territorios que defienden agresivamente. Las hembras llegan y se segregan en harenes de 3 a 40 individuos, dependiendo del tamaño y la fuerza del macho. Poco después de su llegada, las hembras dan a luz crías de la temporada de reproducción del año anterior y, a los pocos días, entran en estro. El apareamiento tiene lugar en tierra. Un período de implantación tardía asegura que las crías nacerán en un año, cuando se formen nuevamente los rebaños reproductores.

Estos animales se alimentan de peces, cefalópodos y crustáceos.

Los otáridos se conocen desde principios del Mioceno. Sus relaciones filogenéticas se discuten en la descripción de la orden Carnivora.

Literatura y referencias citadas

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