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Este grupo diverso contiene 19 especies en 10 géneros. Los fócidos se distribuyen ampliamente a lo largo de las costas por encima de los 30 grados de latitud N y al sur de los 50 grados de latitud S. Algunas especies también se encuentran en localidades tropicales intermedias y en algunos lagos y ríos de agua dulce.

Los miembros de esta familia varían enormemente en tamaño, desde pequeñas focas anilladas, que pesan alrededor de 90 kg, hasta enormes elefantes marinos, cuyos machos pesan hasta 3600 kg y son los más grandes de los pinnípedos. Sus cuerpos son aerodinámicos («fusiformes»). Carecen de oído externo. Las extremidades anteriores son relativamente cortas, menos del 25% de la longitud del cuerpo y más pequeñas que las aletas traseras. Tienen garras bien desarrolladas. Las grandes aletas traseras se extienden hacia atrás y no pueden colocarse debajo del cuerpo. En tierra, las focas sin orejas son incómodas, se mueven mediante una combinación de deslizamiento y flexión de sus espinas de lado a lado. Aun así, algunas especies son capaces de moverse más rápido que un humano. Los fócidos tienen una cola corta y rechoncha y los machos tienen un báculo bien desarrollado.

Las crías de muchos fócidos están cubiertas con un pelaje denso, suave, a menudo blanco. En los adultos, el pelaje suele ser rígido y corto, sin una capa interna apreciable. Algunas especies están casi desnudas. Algunos tienen patrones de colores manchados o con bandas. Una capa gruesa y aislante de grasa se encuentra debajo de la piel; el peso de la grasa puede representar más del 25% del peso total del animal.

Los cráneos de los focidos carecen casi o por completo de procesos postorbitarios y el canal alisfenoides también está ausente. Las ampollas son algo inflados. La fórmula dental es 2-3 / 1-2, 1/1, 4/4, 0-2 / 0-2 = 26-36. La parte superior de los incisivos tienen coronas simples, puntiagudos. Los caninos son largos y en punta, y los dientes de la mandíbula por lo general tienen 3 cúspides, pero su estructura varía considerablemente entre especies. En las focas cangrejeras, por ejemplo, los dientes de las mejillas tienen cúspides complejas que los convierten en una especie de colador, que se utiliza para filtrar el plancton.

La mayoría de las focas se alimentan de peces, calamares, pulpos y mariscos, pero algunas capturan plancton y una especie captura pingüinos y focas pequeñas.

La estructura social de los fócidos varía de una especie a otra. Algunos son monógamos o se asocian en pequeños grupos, mientras que los elefantes marinos son muy gregarios y polígamos. La mayoría de las focas se diferencian de los leones marinos, sin embargo, en que no se congregan en las enormes colonias. Algunas especies son migratorias. Las focas son buceadores consumados. Su capacidad para alcanzar grandes profundidades y permanecer bajo el agua durante períodos prolongados varía considerablemente de una especie a otra. El campeón de buceo puede ser la foca de Weddell, que se sabe que alcanza profundidades de 600 m y permanece sumergida durante más de una hora.

Literatura y referencias citadas

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Vaughan, TA, JM Ryan, Nueva Jersey Czaplewski. 2000. Mammalogy. Cuarta edición. Saunders College Publishing, Filadelfia. vii + 565pp.

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