elefante marino

Datos sobre el elefante marino

Los elefantes marinos pertenecen al grupo de las verdaderas focas. En comparación con otros sellos, son mucho más grandes. Las dos especies ...
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elefante marino del sur

Datos del elefante marino del sur

El elefante marino del sur ( Mirounga leonina ) es uno de los mamíferos marinos más grandes. Es el más grande de los ...
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Rango geográfico

Los elefantes marinos del norte se encuentran en las aguas costeras del Océano Pacífico desde el Golfo de Alaska hasta Baja California. Las migraciones de forrajeo de machos y hembras se realizan por separado, dos veces al año. Los machos viajan al norte hacia las Islas Aleutianas y el Golfo de Alaska. Las hembras no viajan tan al norte, sino que migran más al oeste hacia un océano más abierto. Las distancias lineales totales que migran estos animales cada año se han registrado en 21.000 km. Las focas se pueden ver en la costa con mayor frecuencia de diciembre a marzo, durante la temporada de apareamiento y nuevamente a partir de abril y continuando hasta agosto mientras salen para la muda.

Habitat

Los elefantes marinos del norte residen terrestre en las costas arenosas, rocosas o fangosas de la costa, particularmente en las islas cercanas a la costa. Por lo general, se agregan en grandes grupos mientras están en tierra. Estos animales pasan solo el 10% de su tiempo en tierra, durante la reproducción y la muda. El otro 90% se gasta en el agua, buceando y buscando comida, y solo el 11% de este tiempo en el agua se pasa en la superficie. Esto significa que un extraordinario 85-90% de su tiempo lo pasan en el mar y bajo el agua. Estos mamíferos pueden sumergirse a una profundidad excepcional, de 500 a 600 metros (casi 1 milla) en promedio y registrar profundidades de más de 1500 metros durante períodos prolongados de tiempo (20 a 70 minutos).

Descripción física

Los elefantes marinos del norte son generalmente de color marrón, sin embargo, hay variaciones en esta coloración. Los machos suelen tener un color marrón más oscuro, mientras que las hembras son de un color bronceado claro. El pelo se reduce en machos y hembras adultos y está completamente ausente durante un corto tiempo después de la muda. Los recién nacidos tienen el pelo que es de color negro hasta que se destetan con éxito, cuando pierden su pelaje negro y es reemplazado por uno más claro. El sombreado es una característica de todos los adultos y jóvenes recién destetados, que muestra un color más oscuro en el dorso y un color más claro en el ventral. Poseen dos aletas traseras lobuladas. Las pinnas están ausentes, dando al oído la apariencia de estar al ras de la piel. La característica más llamativa del cuerpo masculino del elefante marinos del sur es la probóscide inflada que adorna su rostro. Los machos jóvenes comienzan el desarrollo de la probóscide a los 2 años de edad, pero no se desarrolla completamente hasta que el animal alcanza su octavo año de madurez. Estos mamíferos se encuentran entre los más grandes del grupo que comprende los carnívoros acuáticos en el hemisferio norte. Las hembras pesan típicamente de 600 a 900 kg y los machos, que superan a las hembras de 3 a 10 veces, pueden alcanzar un máximo de 2300 kg. Las hembras alcanzan una longitud de 3,1 m en promedio y los machos generalmente se extienden de 4,0 ma 5,0 m. Los recién nacidos suelen pesar unos 47 kg al nacer. Pesan unos 147 kg y miden alrededor de 1,5 m entre los 24 y 28 días de edad, cuando son destetados. Los dientes son dimórficos en los sexos y los machos tienen caninos considerablemente agrandados que se utilizan en las peleas.

Reproducción

Existe una estructura jerárquica definitiva en el sistema de apareamiento de estos animales porque son poliginosos y se agregan en colonias en tierra durante la temporada de reproducción. Cada macho dominante controla el acceso a las oportunidades de apareamiento con un grupo de hembras. Bonner (1990) llama a este sistema de apareamiento «poligamia de defensa femenina». Los machos menos dominantes están restringidos a los márgenes de una colonia y continuamente intentan obtener acceso a las hembras, lo que resulta en batallas entre machos y cargas agresivas por parte del macho dominante. Los machos subdominantes generalmente huyen, pero ocasionalmente un macho desafiará al macho dominante en un intento de apoderarse del harén. Las hembras emiten un sonido audible de «llanto» cuando un macho no dominante intenta aparearse con ella. Esto da como resultado un intento de defensa por parte del toro dominante, que ahuyenta al macho menos dominante. Ocasionalmente, el macho menos dominante se vuelve desafiante y esto puede resultar en demostraciones espectaculares de amenazas y, a veces, en peleas violentas. Cuando un macho quiere aparearse, arroja una aleta por el costado de la hembra, le agarra el cuello con los dientes y comienza la cópula. La resistencia de una mujer solo da como resultado que el macho mueva su cuerpo grande y pesado encima de la hembra para que ella no pueda moverse. Las interacciones agresivas entre los machos a menudo resultan en la muerte de las crías de elefante marino al pisotearlas. (Bonner 1990) Ocasionalmente, el macho menos dominante se vuelve desafiante y esto puede resultar en demostraciones espectaculares de amenazas y, a veces, en peleas violentas. Cuando un macho quiere aparearse, arroja una aleta por el costado de la hembra, le agarra el cuello con los dientes y comienza la cópula. La resistencia de una mujer solo da como resultado que el macho mueva su cuerpo grande y pesado encima de la hembra para que ella no pueda moverse. Las interacciones agresivas entre los machos a menudo resultan en la muerte de las crías de elefante marino al pisotearlas. (Bonner 1990) Ocasionalmente, el macho menos dominante se vuelve desafiante y esto puede resultar en demostraciones espectaculares de amenazas y, a veces, en peleas violentas. Cuando un macho quiere aparearse, arroja una aleta por el costado de la hembra, le agarra el cuello con los dientes y comienza la cópula. La resistencia de una mujer solo da como resultado que el macho mueva su cuerpo grande y pesado encima de la hembra para que ella no pueda moverse. Las interacciones agresivas entre los machos a menudo resultan en la muerte de las crías de elefante marino al pisotearlas. (Bonner 1990) Las interacciones agresivas entre los machos a menudo resultan en la muerte de las crías de elefante marino al pisotearlas. (Bonner 1990) Las interacciones agresivas entre los machos a menudo resultan en la muerte de las crías de elefante marino al pisotearlas.

Los elefantes marinos del norte salen para el parto y la reproducción de diciembre a marzo. Las hembras entran en celo solo 19 días después del parto. Permanecen receptivos durante unos cuatro días, durante los cuales se produce el apareamiento. Las hembras alcanzan la madurez sexual a los 2 años de edad, pero por lo general comienzan a dar a luz a los 4 años de vida. Los machos alcanzan la madurez sexual a la edad de 6 o 7 años, pero solo ocasionalmente se les permite aparearse antes de llegar a los 9 o 10 años debido al sistema de jerarquía de apareamiento que presentan estos animales. (Reeves, et al. 1992; Bonner 1990) Estos animales muestran un fenómeno en su ciclo de desarrollo llamado implantación retardada. La implantación retrasada dura aproximadamente 3 meses, lo que resulta en un tiempo total de gestación de casi un año. Esto permite que tanto el parto como el apareamiento ocurran en el mismo período de tiempo, durante el corto período del año en que estos animales se agregan en colonias terrestres. Curiosamente, el embrión nunca se implanta realmente, por definición de la mayoría de los mamíferos. En cambio, se adhiere solo hacia afuera a la pared uterina durante su desarrollo.

El embarazo finalmente durará poco menos de un año, como resultado del retraso en la implantación. El parto, que da como resultado una cría por año (aunque ha habido casos de gemelos), ocurrirá el invierno siguiente y la lactancia seguirá durante unos 27 días antes del destete del cachorro. El aumento de peso de los cachorros durante el período de lactancia es fenomenal, la leche es extremadamente alta en grasa. Durante el destete, el cachorro permanece cerca de la madre hasta que la madre deja atrás al cachorro para regresar al mar. Los cachorros jóvenes que se quedan solos forman grupos o «manadas», que permanecen en la costa hasta 12 semanas sin el cuidado de los padres. Aprenden a nadar en las olas y finalmente nadan más mar adentro durante un corto tiempo para alimentarse. Un fenómeno interesante que muestran los cachorros machos jóvenes que se dejan valerse por sí mismos es el del «robo de leche». Un intento de amamantar a las hembras lactantes que todavía están en la playa criando a sus crías puede darle al cachorro exitoso una ventaja significativa en la supervivencia y una clasificación más alta más adelante en su vida al aumentar su peso y salud en general.

Vida útil / longevidad

Debido a que estos animales pasan una cantidad de tiempo tan extraordinaria en el agua, existen muchas lagunas en cuanto a lo que sabemos sobre ellos. Es difícil discernir la esperanza de vida de estos animales y lo que podría definirse como una causa «natural» de muerte. Las estimaciones de supervivencia de las hembras reproductoras se representan en porcentajes con la probabilidad de supervivencia disminuyendo con cada año de vida. En el primer año de vida, las posibilidades de supervivencia de una mujer son del 35%, a los 2 años, 30% y a los 3 años, 20%. Los machos adultos viven un promedio de 11 a 13 años. Los cachorros jóvenes son bastante vulnerables a la muerte, particularmente por depredación y pisoteo. El pisoteo generalmente ocurre como resultado de un macho grande que defiende a sus hembras, aplastando al cachorro bajo su peso mientras trata de moverse rápidamente hacia un intruso.

Comportamiento

Los elefantes marinos del norte son probablemente de naturaleza solitaria mientras están en el agua, pero se agregan durante la temporada de apareamiento en la costa. Están en movimiento durante la mayor parte de sus vidas, migrando mientras buscan comida. Existe una jerarquía social durante la temporada de apareamiento, pero los machos son menos agresivos entre sí cuando salen para la muda. Una de las características más extraordinarias de estos animales es su comportamiento de buceo durante las migraciones de alimentación. El largo período de tiempo en el que estos animales permanecen bajo el agua no se debe a su capacidad para contener la respiración. El aire se disipa de los pulmones antes de que estas focas se sumerjan, y durante los 20 a 70 minutos que el animal está bajo el agua, el oxígeno que necesitan se obtiene de su sangre y tejidos. Los elefantes marinos del norte poseen sangre rica en hemoglobina y tejidos ricos en mioglobina, lo que aumenta su capacidad de almacenamiento de oxígeno. Otra característica de este comportamiento de buceo que ha dejado perplejos a los investigadores es la falta de descanso o sueño durante un período de tiempo tan prolongado. Las grabaciones han indicado que estos animales realizan inmersión tras inmersión, 24 horas al día, a veces durante meses. Se cree que la actividad de buceo puede ser una forma de dormir para las focas porque su tasa metabólica es muy baja. Las grabaciones han indicado que estos animales realizan inmersión tras inmersión, 24 horas al día, a veces durante meses. Se cree que la actividad de buceo puede ser una forma de dormir para las focas porque su tasa metabólica es muy baja. Las grabaciones han indicado que estos animales realizan inmersión tras inmersión, 24 horas al día, a veces durante meses. Se cree que la actividad de buceo puede ser una forma de dormir para las focas porque su tasa metabólica es muy baja.

Hábitos alimenticios

Los elefantes marinos del norte pasan el 90% de su vida en el agua para alimentarse. Durante sus migraciones de forrajeo, se sumergen en el agua repetida y continuamente para encontrar alimento, sin detenerse a descansar o dormir durante meses. Las hembras y los machos se alimentan por separado. Los machos viajan hacia el norte, permanecen más cerca de la tierra y tienden a regresar a los mismos lugares para alimentarse año tras año. Las hembras migran lejos de la tierra, al oeste hacia el mar abierto, y son menos precisas al regresar a los mismos lugares cada año. El comportamiento de alimentación de los machos se caracteriza por inmersiones bentónicas en el fondo del mar. Por el contrario, las hembras exhiben un salto pelágico durante la búsqueda de alimento, que se define por un viaje al piso, un ascenso parcial, otro viaje al piso, un ascenso parcial, etc. Existe cierta especulación sobre la razón por la cual el tamaño masculino es tan extremo en relación con el tamaño femenino y algunas sugerencias indican que el tipo de alimento puede ser un factor contribuyente. Los machos son más propensos a consumir alimentos que son densos en masa, como tiburones y rayas, mientras que las hembras comen alimentos menos densos como el calamar. Es probable que estas diferencias en los alimentos ocurran en los diferentes lugares en los que se alimentan. Es probable que esta división de recursos sea el resultado de diferencias en el tamaño corporal. Los machos son menos vulnerables a los depredadores y, por lo tanto, están más seguros en busca de alimento en áreas con más depredadores. Las hembras son más vulnerables a los depredadores y, por lo tanto, deben buscar alimento en áreas con menos depredadores.

Mientras los elefantes marinos están en tierra, están ayunando. Pasan largos períodos de tiempo sin comer mientras se reproducen y mudan. Durante este tiempo, toda la nutrición y la energía se descomponen de la grasa que se almacena en sus cuerpos como grasa. Se cree que estos animales nunca beben agua. Su fuente de agua proviene de fuentes de alimentos y grasas degradadas. Además, han desarrollado métodos fisiológicos para retener agua, como producir una orina concentrada. Otro fenómeno interesante sobre estos mamíferos es el comportamiento de comer piedras antes de desembarcar. Se desconoce el verdadero propósito de este comportamiento. Las piedras se eliminan cuando vuelven a entrar al agua para migrar,

Los alimentos consumidos incluyen: cefalópodos, rayas, tiburones pequeños y peces.

Depredacion

Los elefantes marinos del norte intentan alimentarse buceando profundamente cuando están en el agua porque los animales que los ven como presas generalmente se alimentan cerca de la superficie. Las hembras migran al mar abierto para alimentarse con el fin de evitar a los depredadores tanto como sea posible.

Depredadores conocidos

Roles del ecosistema

Los elefantes marinos del norte son importantes como depredadores de pulpos, calamares, tiburones pequeños, rayas y peces. De esta forma impactan en las poblaciones de estos animales. También son importantes como alimento para los animales que se alimentan de ellos, como los grandes tiburones blancos y las orcas.

Importancia económica para los seres humanos: positiva

Los elefantes marinos del norte son una gran atracción para los turistas en la Reserva Estatal Año Nuevo en California. Aquí los visitantes pueden observar estos magníficos animales desde una distancia segura, durante la temporada de reproducción. Los elefantes marinos del norte fueron cazados una vez por su grasa, que se refinaba para usar como aceite.

Los elefantes marinos son los únicos animales conocidos capaces de llenar los pulmones colapsados. Sus pulmones colapsan durante las inmersiones. El surfactante / lubricante responsable de esta capacidad se está investigando en el Instituto Scripps en San Diego para determinar el beneficio potencial para los humanos prematuros con pulmones inmaduros.

Los elefantes marinos del norte también se han utilizado en investigaciones relacionadas con el efecto de la ingravidez sobre la densidad ósea porque pasan el 90% de su tiempo en un entorno de flotabilidad neutra. La NASA ha utilizado esta investigación en sus esfuerzos por contrarrestar el efecto de la ingravidez sobre la densidad ósea en los astronautas.

Debido a que los elefantes marinos del norte pueden sumergirse a profundidades extremas, se ha sugerido que pueden ayudar enormemente a los esfuerzos humanos para explorar y mapear los océanos profundos una vez que se desarrollen instrumentos que puedan soportar presiones extremas.

Importancia económica para los seres humanos: negativa

Los elefantes marinos del norte pueden consumir algunos peces y otras presas que son importantes para la industria pesquera. Sin embargo, su impacto probablemente sea exagerado.

Estado de conservación

Los elefantes marinos del norte no están actualmente en peligro. En un momento, sin embargo, se pensó que esta especie había sido cazada hasta la extinción. Se presume que se extinguieron en la década de 1880, después de ser explotados por cazadores y balleneros que buscaban usar la gruesa capa de grasa de los animales como fuente de petróleo. Luego, en 1892, se descubrieron algunos animales que fueron capturados y sacrificados para su estudio científico. Finalmente, se descubrió que había sobrevivido una población de alrededor de 20 a 100 individuos. Los estudios han demostrado que todos los individuos de la población actual, que ha aumentado a más de 175.000, son familiares de estos pocos supervivientes. El cuello de botella poblacional que ocurrió durante este tiempo es motivo de preocupación porque se reduce la variación genética.

Referencias

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