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Con 32 especies distribuidas en 17 géneros, esta es, con mucho, la familia más grande de cetáceos. Los delfínidos son cetáceos de tamaño pequeño a mediano, que van desde aproximadamente 1,5 m de longitud y 50 kg de peso hasta casi 10 m de longitud y 7000 kg. Los machos suelen ser más grandes que las hembras. La forma de la cabeza de muchos delfínidos es distintiva; la frente parece abultarse sobre la tribuna en forma de pico debido a la presencia de un depósito graso en forma de lente llamado «melón». Esta estructura puede ayudar a enfocar el sonido emitido por estos animales en la ecolocalización y alimentación. Otros delfínidos poseen un melón, pero su tribuna es corta y la frente abultada simplemente le da a la cabeza una apariencia cuadrada. Los cuerpos de la mayoría de las especies son elegantes y aerodinámicos. La mayoría tiene aletas dorsales, que generalmente son curvas (falcadas), pero existe mucha variación. Algunas especies tienen patrones de colores llamativos sobre sus cuerpos; otros son más o menos uniformes. El grupo incluye delfines nariz de botella, orcas, ballenas piloto, delfines rayados del Pacífico y muchos más.

En general, el nombre común «marsopa» se le da a los focoenidos relacionados, que carecen de un pico bien formado y tienen una cabeza cuadrada y un cuerpo relativamente grueso. La mayoría de los «delfines» o delfínidos generalmente tienen un pico distinto y un cuerpo relativamente delgado y aerodinámico.

En el cráneo delfínido, la depresión facial está ampliamente expandida. El extremo posterior del maxilar se eleva por encima de la tribuna. El proceso cigomático del escamoso es pequeño y está oculto a la vista dorsal por los maxilares y frontales expandidos. La tribuna varía de corta y ancha a larga y estrecha. Las mandíbulas inferiores están fusionadas en menos del 40% de la longitud de sus ramas. Las filas de dientes superiores divergen posteriormente. Los dientes tienen forma de clavija, de sección transversal circular y, a veces, numerosos; la fórmula dental varía de 0/2 a 65/58.

Los delfines se encuentran en todos los océanos y mares y en algunos sistemas fluviales. Generalmente viven en aguas poco profundas o al menos permanecen cerca de la superficie, sin realizar las inmersiones profundas y prolongadas que caracterizan a otros grupos de cetáceos. Son nadadores rápidos y acrobáticos, se alimentan de peces y calamares, a los que persiguen activamente. Las orcas también se alimentan de mamíferos como otros cetáceos y pinnípedos, así como de aves y peces grandes. Al igual que otros odontocetos, los delfínidos se ecolocan e incluso pueden utilizar sonidos de alta intensidad para aturdir a sus presas.

Al menos algunos miembros de esta familia son muy sociables, viven en grandes grupos (¡a veces más de 100,000 personas!) Y exhiben una serie de comportamientos fascinantes relacionados con la vida en grupo. Los individuos parecen cooperar de varias formas. Un ejemplo es que estas escuelas a veces atacan a los tiburones, matándolos embistiéndolos. Los delfines pueden trabajar cooperativamente para ayudar a una persona enferma o lesionada. Los grupos de delfines a menudo siguen a los barcos, cabalgando sobre la ola de proa y, a veces, dando saltos espectaculares y acrobáticos. Varias personas en una escuela pueden saltar al unísono.

Los delfínidos parecen ser muy inteligentes y se adaptan de forma rápida y flexible a situaciones nuevas. La mayoría de las especies, lamentablemente, están poco estudiadas.

Referencias y literatura citada:

Nowak, RM y JL Paradiso. 1983. Mamíferos del mundo de Walker, 4ª edición. Prensa de la Universidad John Hopkins, Baltimore, MD.

Savage, RJG y MR Long. 1986. Mammal Evolution: An Illustrated Guide. Hechos sobre publicaciones de archivos, Reino Unido. 251 págs.

Rice, DW 1984. Cetaceans. Páginas. 447-490 en Anderson, S. y JK Jones, Jr. (eds). Órdenes y familias de mamíferos recientes del mundo. John Wiley and Sons, Nueva York xii + 686 págs.

Vaughan, TA 1986. Mammalogy. Tercera edicion. Saunders College Publishing, Nueva York vii + 576 págs.

Wilson, DE y DM Reeder. 1993. Mammal Species of the World, A Taxonomic and Geographic Reference. 2ª edición. Prensa de la Institución Smithsonian, Washington. xviii + 1206 págs.